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Fósil de insecto en ámbar

Caza de fósiles de dinosaurios: todo lo que necesitas saber

La formación de fósiles

Los fósiles son las pistas clave sobre las que se basa el difícil pero fascinante trabajo detectivesco de los paleontólogos. Los fósiles son como notas escritas en piedra. Cualquier ser vivo puede haber dejado su huella, pero algunos organismos se adaptan mejor a la fosilización que otros. Por lo general, solo las partes duras de una planta o animal están fosilizadas, lo que rara vez ocurre con los músculos, la piel y los órganos internos. Las conchas de los crustáceos, por ejemplo, y los huesos de los vertebrados tienen más probabilidades de conservarse que los cuerpos de medusas y gusanos. Los restos fósiles de este último son, de hecho, casi inexistentes. Las huellas, los huevos y las heces también pueden fosilizarse.

Fosilización

La fosilización se puede realizar de muchas maneras, pero generalmente involucra un ambiente con agua y el enterramiento de restos de organismos en los sedimentos de un arroyo, lago u océano. . Una vez que las partes blandas se han podrido, los huesos o conchas se incrustan en el barro y el limo. Con el tiempo, los sedimentos se convierten en rocas y los restos atrapados crean una huella de su forma original. A veces, los restos de organismos son reemplazados por completo, célula por célula, por minerales por la acción del agua subterránea en la roca circundante. A esto se le llama petrificación. En otros casos, el hueso se disuelve, dejando una cavidad en la roca, un molde natural que puede llenarse de minerales. Otra forma de fosilización más inusual: insectos y pequeños animales que se atascan en la resina de un árbol, que al endurecerse se convertirá en ámbar, una piedra semipreciosa donde quedarán perfectamente conservados. También sucede que las huellas dejadas en la roca se llenan de sílice y la concha o el esqueleto fosilizado adquiere los reflejos iridiscentes del ópalo. Cuando, relativamente raramente, un animal queda atrapado en las cenizas ardientes de un volcán, el fósil se encoge en una cavidad en su forma exacta. Con mucho, los fósiles más numerosos son los de crustáceos que viven en aguas poco profundas. Los corales, almejas, caracoles y otros invertebrados constituyen la mayor parte de las colecciones. Las plantas también pueden fosilizarse, pero esto es más raro. El carbón, por ejemplo, no es más que un combustible fósil de bosques enteros, pero las plantas casi nunca conservan su estructura original, ya que están comprimidas a 1/100 de su espesor original.

Animales terrestres

Los restos de animales terrestres son aún menos fosilizados que los de plantas. Para ser aptos para la fosilización, estos animales deben haber muerto cerca o en un arroyo, y luego estar cubiertos por limo y limo. El hecho de que todos los dinosaurios, a priori, vivieran en tierra firme explica el escaso número de restos que dejaron. Por tanto, es probable que nunca sepamos todos los dinosaurios que han existido. Los animales que vagaban por las llanuras de los ríos o los estuarios dejaban huellas de su paso en forma de huellas. Las huellas del rebaño a veces se mantienen de la misma manera. A veces, colonias enteras se han inundado y ahora están fosilizadas.

Datación de fósiles de dinosaurios

Es muy importante poder datar las rocas y fósiles que se encuentran allí. Los científicos han ideado gradualmente varios medios para ello. Existen varios métodos para fechar rocas. Uno de ellos, la datación radiométrica, mide el grado de descomposición de varios isótopos (es decir, las diferentes formas de un elemento químico) contenidos en minerales particulares en la roca. Otra técnica, la datación paleomagnética, mide el antiguo magnetismo de una roca. Una tercera, la datación por trazas de fisión, implica observar los efectos de la descomposición del uranio en los cristales de circón.

Datación radiométrica

Un método consiste en medir el grado de descomposición del isótopo de potasio 40 que se convierte en un gas llamado argón 40. El potasio es un elemento común en minerales como el feldespato, que a menudo se encuentra en el basalto y otras rocas efusivas. Una pequeña proporción del potasio natural contiene potasio 40, que se desintegra a un ritmo regular, que se sabe que produce argón 40. Cuando una roca se funde, el argón que contiene se puede 'escapar y así se vuelve a montar "el reloj". Una vez que la roca se solidifica, el argón atrapado comienza a formarse nuevamente. Cuanto más antigua sea la solidificación, mayor será la cantidad de gas así acumulado. Al medir la cantidad de argón 40 frente a la cantidad de potasio 40, sabemos exactamente cuánto tiempo ha pasado desde que se solidificó la roca fundida. Los basaltos formados a partir de lava son muy comunes. Con el tiempo, estas rocas eruptivas formaron capas alternas con las rocas sedimentarias. Al fechar el potasio y el argón que contienen, es posible determinar la edad de las capas de rocas sedimentarias arriba y abajo. Los dátiles de potasio / argón no son los únicos que se utilizan en radiocronología. También están los pares rubidio / estroncio, uranio / plomo y samario / neodimio, pero la técnica es idéntica: midiendo el grado de desintegración de estos isótopos, podemos evaluar con precisión cuándo retrocede el proceso. Los pares de isótopos que se descomponen a diferentes velocidades son útiles para fechar en diferentes períodos de tiempo. Una de las técnicas más conocidas es la de la datación por carbono 14. Un organismo vivo utiliza tanto el carbono 14 como el carbono de la atmósfera. El día que muere, cesan los intercambios con su entorno y el carbono 14 que contiene comienza a desintegrarse. Al igual que con otros métodos radiométricos, hasta la fecha el carbono 14, debemos determinar el valor del isótopo que permanece en el cuerpo. Pero el carbono 14 se desintegra con bastante rapidez, solo permite la datación de menos de 50.000 años y, por tanto, no se utiliza para la de fósiles.

Datación paleomagnética

Por razones que no están del todo claras, sucede que el norte magnético de la Tierra está en el sur y viceversa. Estas diferentes polaridades se registran en rocas eruptivas que se han enfriado como basalto. Las diminutas partículas magnéticas de la lava se orientan en el campo terrestre dominante y mantienen su orientación original incluso cuando la lava se solidifica. La historia de estos cambios de polaridad, de duración variable, está grabada en el fondo del océano. Cuando el estudio de la orientación magnética de los basaltos terrestres coincide con la historia contada por el fondo marino, se puede determinar la edad de estos basaltos y las rocas circundantes.

Datación de trazas de fisión

El circón contiene naturalmente uranio. Uno de los isótopos inestables del uranio, el U 238, está sujeto a fisión, una reacción nuclear en la que se divide para formar un isótopo más estable. Cuando esto sucede dentro de un cristal de circón, la separación es tan violenta que provoca pequeños rasguños en la matriz del cristal. Al igual que con cualquier otra desintegración, la de U 238 ocurre a un ritmo conocido, por lo que cuanto más antiguo sea el circón, más rayas o rastros de fisión serán visibles. La datación consistirá entonces esencialmente en contar el número de rayones en los cristales de circón.

Investigación fósil

Cuando sepa lo que está buscando y a quién preguntar, solo se necesitan unos pocos pasos para obtener los mejores resultados. Los grandes museos que tienen colecciones de fósiles de dinosaurios emplean al menos a un especialista en paleontología de vertebrados. Buena parte de su trabajo es descubrir, estudiar y presentar nuevos ejemplares. Los investigadores aficionados, por otro lado, se lo facilitarán haciendo algunas investigaciones preliminares para detectar los lugares correctos, ya que sabemos que solo ciertos tipos de rocas pueden contener fósiles de dinosaurios.

Los sitios

Los museos son un buen punto de partida, ya que casi siempre indican la procedencia de sus fósiles. Luego puede ir al sitio que se le proporcionó; si ya se ha encontrado un fósil allí, es posible que haya más esperándolo. La roca se erosiona un poco más cada temporada y un ejemplar que permaneció oculto hasta entonces, un día u otro quedará al descubierto. Si los restos en cuestión se descubrieron hace mucho tiempo, es probable que encuentre otros allí, ya que la erosión habrá hecho lo suyo. Ciertos tipos de rocas o formaciones tienden a ser más productivos. Una vez localizados los de donde proceden los ejemplares existentes, puedes consultar un mapa geológico para encontrar el mismo tipo de roca en otro lugar. También busque pequeños arroyos y lugares donde el camino corta una montaña.

Sobre el terreno

Busque lugares donde la roca esté expuesta, como desiertos de rocas, lechos de arroyos secos, acantilados, caminos cortados a través de un macizo y canteras. Los fragmentos de hueso a menudo se desprenden de un fósil recientemente descubierto por la acción del agua y son arrastrados río abajo por el viento o la lluvia. Sube la pendiente o el arroyo para intentar ver de dónde vienen. Los museos más exitosos en la renovación de sus colecciones son los que trabajan en colaboración con investigadores aficionados y terratenientes locales. Muchos de estos aficionados están muy bien informados, y los propietarios que conocen su tierra de adentro hacia afuera están en la mejor posición para encontrar los fósiles descubiertos que se encuentran allí. Algunos museos están ejecutando programas engañosos para excavadores de fósiles y están trabajando para educar a los propietarios sobre qué detectar. Si cree que ha encontrado un fósil de dinosaurio, absténgase de excavar, y si ha recogido un hueso que parece un fósil, examínelo cuidadosamente y devuélvalo exactamente donde lo encontró. Examine el área, sin darle la vuelta. Una vez finalizadas las excavaciones, lleve sus hallazgos a un museo para que los identifiquen; y tenga cuidado de anotar la ubicación exacta del hallazgo. También anote sus puntos de referencia para que pueda volver a ellos.

Excavación

Tanto en la escena de un registro como en la escena de un crimen, hay que trabajar con cuidado para encontrar todas las pistas. Cuando se ha encontrado un fósil de dinosaurio, debe desenterrarse lo más rápido posible, porque aunque ha estado enterrado durante cientos de millones de años, es probable que se degrade rápidamente tan pronto como se exponga. a los elementos. Pero esta operación debe realizarse con mucho cuidado. A diferencia de las excavaciones que pueden realizar un grupo pequeño o incluso una sola persona, la exhumación requiere un equipo significativo y mucha mano de obra. Organizar un equipo así solo puede requerir mucho trabajo.

Encuentra el fósil completo

Una vez que se ha encontrado un fragmento fósil, la parte restante debe encontrarse lo más rápido posible, ya sea que esté cerca o haya sido arrastrada por un barranco. Si el fósil acaba de ser descubierto y no ha sido arrastrado por la lluvia o el viento, es probable que la parte restante no esté muy lejos, y la roca circundante debe limpiarse a fondo con un cepillo o cincel. Durante este tiempo, una persona con buena vista puede rastrillar los alrededores, e incluso más allá, en busca de otros fragmentos que puedan haber sido arrastrados por el viento o la lluvia.

Las declaraciones

Cuando esté seguro de que el fósil de dinosaurio está completo, los huesos deben inspeccionarse y etiquetarse. La información recopilada de la posición en la que se encontró cada hueso puede ser tan importante como su exhumación. No se debe mover ningún hueso hasta que se haya anotado su posición y orientación en un plano de cuadrícula y hasta que se haya numerado. El sitio generalmente está delimitado por una línea y hojas. Luego, cada metro cuadrado se cubre con un marco de madera del mismo tamaño que soporta una malla de alambre de 10 cm de sección. Se hace un estudio de los huesos dentro de cada decímetro cuadrado en papel cuadriculado y se fotografía cada parte de la cuadrícula.

Etiquetado

Para hacer un registro preciso de la excavación, debe fotografiar los huesos en su entorno original antes de extraerlos; lo mejor para esto es la combinación de imágenes fijas e imágenes de video. También se puede utilizar un boceto anotado. El siguiente paso es etiquetar los huesos. Dado que es probable que las etiquetas autoadhesivas se despeguen y se pierdan, es mejor usar un marcador permanente. Si cree que un hueso necesita pegamento especial para sanar, aplíquelo antes de etiquetarlo, ya que puede manchar la tinta del marcador.

Extracción

Una vez finalizados los estudios, las fotos y el etiquetado, se puede proceder a extraer el fósil mediante un método que variará según la naturaleza del fósil y la roca en la que se encuentre. Si está en arena o tierra, solo debe levantarlo con cuidado y colocarlo en su embalaje. Los restos de muy pequeño calibre, como fragmentos de huesos o dientes, pueden envolverse en papel absorbente y almacenarse temporalmente en una caja pequeña. Los fósiles más grandes deben envolverse en un trozo de tela o arpillera antes de envolverlos en paja y colocarlos en una caja. Si el fósil está en roca compactada, o incluso arcilla dura, puede usar un cincel para cortar la roca o despejar bloques pequeños insertando la hoja en las grietas existentes. Luego necesitarás diferentes herramientas dependiendo de la dureza de la roca: cincel, pico, sierra, cincel, fresa dental accionada por un pequeño motor eléctrico con navaja flexible. Tenga cuidado de no romperse un hueso golpeando el martillo con demasiada fuerza.

El transporte

Cuando esté a punto de limpiar su roca, asegúrese de proteger la parte del fósil de dinosaurio que está expuesta, así como los otros lados de la roca si es necesario. Si la roca y el fósil son lo suficientemente fuertes, basta con envolverlo todo en una capa gruesa de periódico húmedo; de lo contrario, será necesario superponer capas de papel absorbente, periódico y lienzos antes de aplicar una capa de yeso que consolidará los restos durante todas las operaciones de transporte. Esta técnica es eficaz, pero a veces prolongada y dolorosa. Después de todo este trabajo, sin duda estarás muy feliz de dar un golpe final con el mazo para despejar el bloque de roca. Cubra el último lado y aplique una capa de yeso si es necesario, como lo hizo en los otros lados. Una vez etiquetado, su fósil finalmente estará listo para ir al museo más cercano donde será examinado y, quién sabe, tal vez exhibido en una vitrina.

Cosecha y transporte de fósiles de dinosaurios

Los nuevos hallazgos de los investigadores de fósiles de dinosaurios son fundamentales para la salud de la floreciente paleontología de dinosaurios actual. El primer problema para cualquier investigador de fósiles es dónde empezar a excavar. No todos los sitios tienen fósiles de dinosaurios, ni siquiera de algún otro tipo. Por lo tanto, los paleontólogos dedican mucho tiempo a estudiar mapas geológicos que les dirán dónde es probable que estén expuestas las rocas del período de interés. Las solicitudes de autorización a las administraciones para realizar sus investigaciones y los fondos necesarios llevarán aún más tiempo. También deben prepararse para su expedición y decidir qué materiales y equipos llevarán: herramientas, comida, agua y combustible.

Sobre el terreno

A menudo hablamos de las "excavaciones" de los paleontólogos en busca de dinosaurios, pero esto no es del todo exacto, aunque es parte de su trabajo. Una vez que encuentran las rocas que les interesan, los paleontólogos pasan la mayor parte de sus días con la espalda doblada y los ojos fijos en la roca. Rara vez toman una pala para cavar la tierra. Dejan la erosión de la ladera para descubrir los huesos. La mayoría de las veces, deambulan por valles y áreas detríticas en busca de fragmentos óseos de las colinas colgantes. Cuando encuentran un hueso, los fragmentos que ven en la ladera les permitirán rastrear hasta la fuente. Cada fósil descubierto está ubicado con precisión en el mapa. El nuevo sistema GPS (Geographic Positioning System) se lo ha facilitado mucho. Luego llega el momento de decidir el procedimiento. Si son huesos pequeños (menos de 5 cm), simplemente los enrollarán en papel de cocina; los fósiles más grandes deben colocarse en envases especiales. El transporte de grandes fósiles puede resultar problemático. Los equipos alemanes que trabajaron en Tanganica (actual Tanzania) entre 1909 y 1912 organizaron largas caravanas de correos nativos que llevaron los fósiles al puerto más cercano, a más de 435 km de distancia. En el oeste americano, el transporte de fósiles fue confiado a mulas a finales del siglo XIX. Hoy en día, los camiones proporcionan transporte o helicópteros cuando los fondos lo permiten.

Fósiles de dinosaurios en museos

A su llegada a un museo, los fósiles de dinosaurios son confiados a personal calificado que los extraerá de su matriz rocosa y los limpiará. Luego deben almacenarse en condiciones especiales. Los cambios frecuentes de temperatura y humedad pueden dañar algunas muestras y los insectos pueden destruir el etiquetado. Por lo tanto, se almacenan en vitrinas cerradas, a menudo equipadas con un sistema de control de temperatura y humedad. Los fósiles pertenecen a museos que, para la comunidad científica, son los lugares de más fácil acceso. Si bien la mayoría nunca se exhibe, son conjuntos de datos útiles para los paleontólogos. Los que se muestran son a menudo los más grandes o los más espectaculares, pero no son necesariamente los más interesantes científicamente. Aquellos que los visitantes no ven, por otro lado, proporcionan el material en el que se basa la paleontología para su supervivencia.

Trabajo de laboratorio

La preparación de un nuevo espécimen es un trabajo largo para el personal del museo muy especializado. A su llegada al laboratorio, cada fósil debe ser desempacado con prontitud para que la persona que lo descubrió no tenga tiempo de olvidar los detalles de su exhumación. Luego, los huesos se limpian y lavan y, si es necesario, se colocan de la misma manera que cuando fueron descubiertos (se usa una caja de arena para huesos grandes). ¡Armar un dinosaurio grande es como hacer un rompecabezas tridimensional sin saber el número de piezas y sin tener un modelo! La muestra debe luego someterse a una preparación especial antes de ser estudiada o exhibida. Existen varios métodos de conservación de fósiles según el espécimen. Los huesos a menudo se consolidan con pegamentos especiales y generalmente deben mantenerse a una temperatura y humedad constantes.

La preparación

Un fósil de dinosaurio primero debe eliminarse de la matriz de roca en la que se encuentra. Esta operación dependerá de la naturaleza del fósil y de la roca que lo rodea, así como del estudio al que será sometido y el lugar donde será exhibido. La mayoría de las veces es una preparación mecánica o química. En el primer caso, utilizamos una fresa dental y un pequeño cincel para liberar el fósil de su matriz rocosa, y en el segundo, retiramos la roca con una solución ligeramente ácida. Cada método tiene sus ventajas y desventajas. Herramientas como sierras, cinceles e instrumentos de percusión pueden dañar seriamente un fósil si no se manipulan con cuidado. Evitan el uso de productos químicos que pueden causar daños. Si el hueso (compuesto de fosfato cálcico) se encuentra en una roca con un alto contenido de carbonato cálcico como la piedra caliza, un ácido diluido actuará sobre la roca sin atacar el hueso. Una solución ácida puede exponer estructuras delicadas que se romperían si se procesaran mecánicamente, pero siempre existe el peligro de que el ácido entre en el fósil y lo ataque gradualmente desde adentro. La preparación de un fósil de dinosaurio es un trabajo especializado que requiere mucha habilidad y paciencia. Esta persona debe trabajar en estrecha colaboración con un paleontólogo que tiene la ventaja de conocer bien la anatomía de los dinosaurios. Cuando el hueso se suelte, registrará sus observaciones y tomará fotografías. Para averiguar cuánta roca quitar, solo tendrá que comparar el hueso en el que está trabajando con el de otros dinosaurios conocidos. La preparación de un fósil puede ser extremadamente larga, a veces puede llevar años mientras que la extracción tomó una semana.

El código de honor

Los investigadores responsables siguen las regulaciones generales que protegen los fósiles importantes y los derechos de los aficionados como individuos. La búsqueda de fósiles puede ser un pasatiempo agradable, y la paleontología es una de las pocas ciencias donde la contribución de los aficionados entusiastas es invaluable, ya que los científicos no pueden hacer todo el trabajo solos. Pero los fósiles no son inagotables. ¿Cómo podemos asegurarnos de que beneficien a todos? Los investigadores de fósiles saben por qué no deberían saquear un sitio: todo el mundo debería poder encontrar algo, sin tener que esperar a que la erosión exponga nuevos fósiles, lo que puede llevar tiempo. Respetar el medio ambiente del sitio es fundamental. Todos deben esforzarse por minimizar los efectos de su presencia en un área, no cavando más de lo necesario, devolviendo cada piedra a su posición original y sin dejar basura.

La seguridad

La seguridad es lo primero, por supuesto, especialmente cuando se da cuenta de que, de todas las ciencias, la geología de campo tiene la tasa de mortalidad más alta. Si el área es conocida por sus plantas venenosas o animales peligrosos, aprenda a reconocerlos. Vístase de acuerdo con el clima: use ropa de manga larga, lentes de sol y protéjase la piel si el sol hace calor. Beba mucho (al menos 21 por día en zonas desérticas). Tenga cuidado en terrenos muy empinados y tenga cuidado con las tormentas eléctricas. Estos consejos de seguridad son de sentido común, pero en la emoción del momento es una de las cosas que se pasan por alto fácilmente.

Fósiles de dinosaurios y la ley

Las leyes relativas a la recolección y posesión de fósiles varían de un país a otro, e incluso de una región a otra dentro de un país. Por tanto, es importante ponerse en contacto con las autoridades competentes para informarle. Si tiene la intención de realizar una prospección en una propiedad privada, deberá solicitar el permiso del propietario y acordar con él el perímetro que se buscará, lo que puede llevarse y lo que puede. hazlo. La recolección de fósiles en terrenos públicos puede, en algunos lugares, estar restringida o prohibida por completo. La cuestión de qué fósiles deberían ser propietarios de coleccionistas aficionados o profesionales se ha debatido extensamente. Si bien la mayoría de la gente está de acuerdo en que los moluscos o los dientes de tiburón deberían estar disponibles para las escuelas, algunos están en contra de vender un esqueleto de Tyrannosaurus a un grupo privado, por ejemplo. Pero a veces la línea divisoria entre lo que es aceptable y lo que no lo es no está tan claramente definida. Siempre tiene la opción de ponerse en contacto con clubes de investigación de fósiles aficionados o paleontólogos profesionales en su área, quienes podrán decirle si un fósil en particular es digno de estar en la colección de un museo. Si encuentra un espécimen que puede ser de interés para un museo, como un hueso de un animal vertebrado, o que puede resultar dañado si no lo manipula un profesional, anote su ubicación con la mayor precisión posible, fotografíe en el sitio y póngase en contacto con el museo más cercano.

Aprende de los fósiles de dinosaurios

Todo lo que sabemos, o podemos suponer, sobre los dinosaurios y su forma de vida se basa en las revelaciones de sus restos fósiles. Los fósiles son los restos de organismos. El trabajo de los paleontólogos es reconstruir la vida de los animales que ahora han desaparecido de las huellas que han dejado. Entre los más estudiados se encuentran los fósiles de dinosaurios.

Huesos y esqueleto

Si bien los huesos fosilizados se encuentran con bastante frecuencia, los esqueletos completos son mucho más raros. Estos fósiles permiten a los paleontólogos construir teorías y sacar conclusiones sobre la evolución de los dinosaurios. Los esqueletos completos dan una imagen más completa que los huesos separados, pero hasta la fecha se han descubierto pocos. La mayoría de los grupos grandes incluyen al menos un dinosaurio con un esqueleto completo. Estos esqueletos ayudan a reconstruir partes perdidas de otros dinosaurios conocidos solo a partir de restos fragmentarios. Reconstruir una criatura antigua a partir de una colección de restos fósiles sigue siendo una tarea difícil. Para ello, es fundamental reunir solo lo que va unido, y no generalizar a partir de un solo tipo de dinosaurio. La combinación, por ejemplo, de una placa perteneciente a un dinosaurio blindado con la tibia de un pequeño carnívoro y los costados de un herbívoro de cuello largo daría como resultado una extraña especie híbrida diferente a cualquiera de los dinosaurios que jamás hayan existido. Sin embargo, esto ha sucedido a veces.

Similitudes

Los huesos y otros restos acumulados dan una idea de las transformaciones que han sufrido los dinosaurios a lo largo del tiempo. Además de la evidencia proporcionada por la datación radiométrica de las rocas, los cambios en la estructura ósea se pueden utilizar para reconstruir la historia evolutiva de los dinosaurios. El punto de partida es el análisis filogenético mediante el cual los paleontólogos anotan las características particulares de los huesos de diferentes dinosaurios y estudian sus relaciones. Cuanto más comunes tienen estos huesos, más cerca están los dos dinosaurios estudiados. Las transformaciones debidas a la evolución son particularmente interesantes porque no se encuentran en los antepasados. Por ejemplo, la cresta del hueso de la extremidad anterior (cresta pectoral) es exclusiva de los dinosaurios y no se encuentra en ningún otro grupo de animales. Lo que sugiere que los dinosaurios están más cerca entre sí que de sus antepasados ​​inmediatos y otros animales que carecen de esta cresta. Cuantas más características tengamos con una distribución idéntica, más confiable será la clasificación por grupos.

Reconstruir

Los huesos y esqueletos son también el punto de partida para el trabajo de reconstrucción física del animal. El tamaño de un hueso da una indicación del tamaño del dinosaurio. Las características de estos huesos son pistas sobre cómo fueron utilizados por los animales vivos. Por ejemplo, los huesos de la "mano" de un cuadrúpedo serán más fuertes que los de uno de sus padres bípedos. Del mismo modo, las garras afiladas se utilizan para cortar o sujetar, mientras que las garras desafiladas se utilizan para caminar. Los carnívoros necesitan dientes afilados para triturar la carne, y los herbívoros necesitan dientes de piedra para moler su comida. Los huesos también proporcionan pistas importantes sobre las partes blandas del dinosaurio que no se fosilizaron. Las inserciones de los músculos en los huesos dejan marcas. Al estudiar su tamaño y posición, podemos comprender los movimientos del animal y deducir su poder. Dado que el cerebro de los dinosaurios está dentro del cráneo, el tamaño de la cavidad ósea puede dar una idea precisa de su apariencia, incluso si no se ha fosilizado. Los nervios y los vasos sanguíneos atravesaban diferentes huesos, dejando aberturas detrás de ellos que indicaban su paso. Los huesos fosilizados también pueden mostrar enfermedades y lesiones sufridas por el animal. Se ha recopilado una lista completa de enfermedades identificadas en los dinosaurios, que incluyen artritis, gota y varios cánceres, a partir de fósiles de huesos. Las lesiones incluyen fracturas y cortes, rastros de peleas entre dinosaurios de la misma especie o con depredadores. La disposición de los huesos donde se encontraron también es muy instructiva. Un esqueleto intacto muestra que el cadáver fue cubierto rápidamente después de la muerte del animal, mientras que los huesos dispersos pueden indicar que los restos fueron devorados por carroñeros. Los huesos individuales pueden haber sido arrastrados por un depredador o arrastrados por las aguas del río o por una inundación.

Fósiles raros

Se pueden obtener muchas pistas importantes sobre el modo de vida de los dinosaurios a partir de huellas fósiles (huevos, excrementos, huellas y huellas). Las partes blandas (plumas, piel, músculos y, a veces, órganos internos) rara vez se conservan. Se destruyen a sí mismos rápidamente y se necesitan circunstancias excepcionales para que se fosilicen. Las muestras de plumas más conocidas son las del Archaeopteryx, descubierto en 1860. Más recientemente en China se ha descubierto una serie de dinosaurios parecidos a pájaros y pájaros con sus plumas y estructuras parecidas a plumas. Sus cadáveres, que estaban en sedimentos de grano extremadamente fino, estaban intactos. Quizás, cuando los dinosaurios murieron, habían caído al fondo de un lago o mar donde la falta de oxígeno impedía la llegada de carroñeros. La presencia de plumas en el esqueleto de estos pequeños terópodos nos permite comprender el origen de las aves. Se han encontrado pedazos de piel, o huellas dejadas por la piel, en varios fósiles de dinosaurios. Nos muestran que la mayoría de ellos estaban cubiertos de escamas. Si estas huellas han sobrevivido es porque el animal se hundió en el barro que se endureció al contacto. El pequeño terópodo llamado Scipionyx de Italia proporciona el mejor ejemplo de preservación de órganos internos. En este ejemplar joven, se conversaron el hígado, los intestinos y varios músculos. Algunos fósiles de Liaoning, en el noreste de China, han conservado algunos órganos internos, y en algunos esqueletos, como los de Seismosaurus, se han encontrado pequeños guijarros o gastrolitos tragados por el animal. Estos nos dicen la forma y la ubicación de los sistemas digestivos de estos dinosaurios.

Nidos, huevos y embriones

Si bien el descubrimiento de fósiles de huevos y embriones de dinosaurios se remonta a más de 100 años, su estudio detallado solo se remonta a 20 años. Se nos proporcionó así una gran cantidad de información sobre la reproducción, el desarrollo y el comportamiento de los dinosaurios. Los sitios de anidación encontrados en los Estados Unidos, Argentina y Mongolia nos muestran que los dinosaurios anidaron en enormes colonias y regresaron a sus nidos año tras año. Sorprendentemente, la anidación de dinosaurios se parece en muchos aspectos a la de las aves modernas. El tamaño del dinosaurio adulto, por ejemplo, determinaba el tamaño del nido, como ocurre con las aves de hoy. El estudio de estos nidos muestra que en algunos dinosaurios, las crías permanecieron allí durante un período de tiempo después de que eclosionaron los huevos, y que sus padres los cuidaron durante este período. Otros tipos de dinosaurios, por otro lado, aparentemente renunciaron a sus huevos tan pronto como empollaron, dejando que sus crías se las arreglaran por sí mismas.

Otros fósiles

Quizás los fósiles de dinosaurios más curiosos sean los coprolitos, es decir, restos de excrementos. Nos muestran lo que comían los dinosaurios y nos dan una idea de la estructura de su sistema digestivo inferior. Sin embargo, proporcionan poca evidencia para vincularlos con sus autores y su identificación probablemente nunca se pueda confirmar. Otra característica de los coprolitos es que a menudo se les asocia con insectos coprófagos que se han excavado en las heces y han llenado sus surcos con heces de dinosaurios. Las huellas y senderos descubiertos hasta ahora se relacionan con la mayoría de grandes grupos de dinosaurios y nos brindan pistas importantes sobre su movimiento y comportamiento. El espaciado de las pisadas a lo largo de una pista nos dice tanto el tamaño del animal como la velocidad a la que se mueve. Varias pistas en el mismo sitio que van en la misma dirección sugieren que algunos dinosaurios se movieron en grupos. Este tipo de sitio es raro, pero nos permite determinar la composición y estructura del rebaño. En algunos casos, incluso es una pintura de la vida de los dinosaurios que se conserva mostrando, por ejemplo, el vuelo de una manada de pequeños dinosaurios frente a un depredador o la persecución de una presa mayor por parte de este último. Sin embargo, la asociación de huellas y huellas con los dinosaurios que las hacen es una ciencia imprecisa.