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Troodon

El dinosaurio Troodon formosus

El Troodon es un pequeño dinosaurio terópodo parecido a un pájaro del Cretácico con un diente encontrado por primera vez en la Formación Judith River, Alberta, Canadá en 1854. El Troodon a menudo se promociona como el más inteligente. de todos los dinosaurios, lo cual es cierto, pero este animal también tenía otras características que lo hacían único. Troodon, con una altura de 11 pies y un peso de 110 libras, tenía una estatura frágil y un tamaño modesto para un terópodo carnívoro. Tenía muchos comportamientos en común con los cocodrilos y las aves y los científicos aún se preguntan si fue un antepasado de estos o no.

Pequeño terópodo cerca de las aves

Sobre la base del diente encontrado originalmente en Alberta, el famoso naturalista Joseph Leidy, que creía que se trataba de un pequeño lagarto en lugar de un dinosaurio, nombró a este animal Troodon, que significa "diente herido", en 1856. Otros dientes del Cretácico y descubiertos en Montana confirmaron que efectivamente se trataba de un dinosaurio. Los primeros estudios de estos dientes sugirieron que se trataba de un ornitópodo carnívoro, ya que se parecían a los de esta especie, pero ahora sabemos que el Troodon era un pequeño terópodo cercano a las aves. Casi 80 años después del descubrimiento del primer diente a principios de la década de 1930, los fragmentos dispersos del pie, la mano y la cola de Troodon comenzaron a resurgir de varios lugares de América del Norte.

Originalmente conocido como Stenonychosaurus

Durante décadas, los huesos de este dinosaurio han sido conocidos como Stenonychosaurus y clasificados como pertenecientes a un terópodo básico relacionado con Coelurus por el paleontólogo estadounidense Charles H. Sternberg. Fue solo después del descubrimiento de fósiles más completos en 1969 que los paleontólogos vincularon el Stenonychosaurus con el Troodon y reconocieron el parecido con el terópodo asiático contemporáneo Saurornithoides.

Troodon tenía una inteligencia superior

Cráneo de Troodon
Cráneo de Troodon

El rasgo más interesante de este terópodo carnívoro es que era muy inteligente en comparación con otros dinosaurios de la época. Lo que hizo al Troodon tan inteligente fue que el tamaño de su cerebro era mucho mayor en proporción al resto de su cuerpo que la mayoría de los otros terópodos de estatura similar. Sin embargo, tal creencia se basa en la observación y la comparación con otros animales vivos, donde existe una fuerte correlación entre el tamaño del cerebro y el grado de inteligencia; pero como la inteligencia no se encuentra fosilizada, sólo cabe preguntarse por el lado especulativo de esta afirmación.

Como un Albert Einstein de la prehistoria, Troodon podía presumir de tener un coeficiente intelectual varios órdenes de magnitud mayor que el de sus contemporáneos. Pero a pesar de lo brillante que fue para la era mesozoica, su inteligencia no era mayor que la de un pollo. Los dinosaurios eran bestias realmente tontas que solo tenían unos pocos reflejos básicos para asegurar su supervivencia.

Guión de ficción de Dale Russell

En 1982, el paleontólogo canadiense Dale Russell especuló qué le habría pasado a Troodon si hubiera sobrevivido a la extinción del Cretácico-Terciario hace 65 millones de años. En su versión ficticia con un grano de sal de la historia del Cretácico, se dice que el Troodon evolucionó hasta convertirse en un reptil bípedo muy inteligente cuya apariencia y modales eran comparables a los de los humanos modernos. Según los informes, también tenía ojos grandes, pulgares parcialmente oponibles y tres dedos en cada mano. Sin querer ridiculizar las locas ideas de Dale Russell, ¡algunas personas simplemente tienen una imaginación más fértil que otras!

Troodon tenía visión binocular

Los ojos de Troodon no solo estaban más abiertos de lo normal, sino que estaban más al frente que a los lados de su rostro; una indicación de que este dinosaurio poseía una visión binocular avanzada que le permitía apuntar a pequeñas presas que intentaban huir. Curiosamente, me viene a la mente la imagen de Gargamel persiguiendo a un pitufo. En comparación, los ojos de la mayoría de los animales herbívoros se colocan a los lados de la cabeza, una adaptación que puede detectar rápidamente un inminente ataque de carnívoros. Esta peculiar anatomía similar a la humana explica en parte la mayor inteligencia de Troodon.

Troodon vivió en regiones frías y calientes

El hecho de que Troodon tuviera ojos más grandes que la gran mayoría de los otros terópodos sugiere que tenía que cazar de noche o que necesitaba reunir toda la luz disponible de su entorno frío y oscuro en América del Norte. Esta estrategia evolutiva también fue adoptada por el dinosaurio Leaellynasaura, un ornitópodo australiano que también tenía ojos grandes. Tener que procesar más información visual implica automáticamente la necesidad de un cerebro más grande, lo que puede explicar parcialmente el coeficiente intelectual relativamente alto de Troodon.

Los fósiles de Troodon se han encontrado en sedimentos del Cretácico Superior tanto en regiones remotas del norte de Alaska como en regiones más cálidas de Nuevo México. Una distribución territorial tan amplia lleva a los paleontólogos a creer que ciertas especies de Troodon algún día eventualmente serán promovidas a su propio género.

Huevos y hábitos de crianza

Esqueleto fósil de Troodon
Esqueleto fósil de Troodon

El Troodon es famoso por ser uno de esos raros dinosaurios carnívoros cuyos hábitos de crianza se conocen en detalle. De acuerdo con las áreas de anidación preservadas descubiertas por Jack Horner en Montana, las hembras de este dinosaurio pusieron dos huevos por día durante más o menos una semana para un total de 16 a 24 huevos por nidada (solo unos pocos afortunados lograron eclosionar antes de ser presa de los carroñeros). Como las aves modernas, es posible que fueran los machos de esta especie los que incubaron los huevos.

Posiblemente omnívoro

Con su visión binocular, su cerebro enorme y sus manos apretadas, uno podría creer que el Troodon adoptó un estilo de vida exclusivamente depredador. Sin embargo, también es posible que este dinosaurio fuera un omnívoro oportunista que se alimentaba de semillas, nueces, frutas, pequeños mamíferos, aves e incluso otros dinosaurios. Algunos estudios afirman que los dientes de Troodon se adaptaban mejor a masticar carne tierna que material vegetal fibroso; el debate sobre la dieta real de este dinosaurio sigue vivo.

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