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Triceratops

Información sobre Triceratops horridus : dinosaurio con cresta en el cuello

El Triceratops es otro dinosaurio que disfrutó de sus momentos en la pantalla grande cuando protagonizó “Jurassic Park”. Aunque es popular entre muchas personas, su notoriedad no alcanza la del T rex. El Triceratops es un gran cuadrúpedo ceratopsiano (cara con cuernos) que apareció durante el período Cretácico Superior al final del período Maastrichtiano, hace 68 millones de años. Los ceratops son un grupo de dinosaurios herbívoros que florecieron en partes de Asia y América del Norte durante el período Cretácico. Entre este grupo encontramos en particular los psitacosauridos incluyendo el Psittacosaurus, los protoceratopsidos (Protoceratopsidae) y por supuesto los ceratópsidos como el Triceratops pero también el Styracosaurus.

Triceratops solo tenía 2 cuernos reales

Triceratops es la palabra griega que significa "cara con tres cuernos". Sin embargo, curiosamente, este dinosaurio solo tenía dos cuernos reales; el tercero, mucho más corto y situado al final de su hocico, estaba formado por una proteína blanda llamada queratina que se encuentra entre otras en las uñas de los humanos y por tanto no habría sido de mucha utilidad en una pelea con un Velociraptor hambriento.

Triceratops tenía un cráneo enorme

Triceratops horridus cráneo
Jim Linwood - Wikimedia commons

Aparte de sus largos cuernos, que tienen casi un metro de largo, lo que distingue a este dinosaurio y lo hace fácilmente reconocible es su enorme y delgado cráneo con una gran gorguera ósea en la espalda. La cabeza de esta bestia tenía entre 4 y 5 pies (1,2 y 1,5 metros) de ancho, y su longitud representaba un tercio de la longitud total del animal. Sorprendentemente, los cráneos de algunos otros ceratopsianos como Centrosaurus y Styracosaurus eran incluso más grandes que los de Triceratops. El cráneo más grande de todos los dinosaurios con cuernos y volantes pertenece al Titanoceratops.

Triceratops vivió con el T Rex

El Triceratops ocupaba el mismo ecosistema que el Tyrannosaurus y, por lo tanto, con frecuencia era presa de este último. El T rex reinaba supremo en los pantanos y bosques del oeste de América del Norte, e incluso los afilados cuernos del Triceratops no podían protegerlo de este formidable depredador.

Dos especies de Triceratops

Hoy en día, se considera que solo hay dos especies válidas de Triceratops:

  • Triceratops horridus (T. horridus)
  • Triceratops prorsus (T. prorsus)

Fósiles

Triceratops, Museo de Historia Natural de Los Ángeles

Ya en 1855, se comenzaron a descubrir en América del Norte restos fragmentados de grandes dinosaurios con cuernos. Pero no fue hasta 1889 que John Bell Hatcher, que estaba investigando en el condado de Niobrara, Wyoming, desenterró el primer cráneo completo. Inicialmente se creyó erróneamente que era una especie extinta de bisontes gigantes. Es a Othniel Charles Marsh a quien se le atribuye el mérito de haberlo estudiado y que en 1899 le dio el nombre evocador de Triceratops horridus. Durante los siguientes tres años, Hatcher recolectó alrededor de 30 cráneos neoceratopsianos, la mayoría identificados como pertenecientes a Triceratops. Veinte años después, Barnum Brown también desenterró muchos cráneos.

Fósiles a granel en Hell Creek

Los restos de este dinosaurio son tan abundantes en la Formación Hell Creek que algunos paleontólogos incluso bromean diciendo que es difícil caminar sin tropezar con algunos huesos pertenecientes a este animal. Solo en el período de 2000 a 2010, se desenterraron cuarenta y siete esqueletos completos o parciales. Se han encontrado fósiles en varios estados: Colorado, Montana, Dakota del Sur y Dakota del Norte, Wyoming y en las provincias canadienses de Alberta y Saskatchewan. Se han recolectado muestras de huesos de Triceratops adultos y recién nacidos. Todavía existe una gran controversia sobre los restos de Torosaurus. Varios paleontólogos expertos sostienen que los restos de Torosaurus son, de hecho, solo los de Triceratops machos que lograron sobrevivir durante un tiempo anormalmente largo y que sus adornos continúan creciendo incluso en los viejos tiempos. Si esta tesis resulta ser correcta, el Torosaurus solo representaría una etapa de vida diferente de la misma especie de dinosaurio. Sin embargo, esto queda por demostrar formalmente.

Una pieza de coleccionista

Exposición del acantilado de Triceratops
Triceratops Cliff

Los fósiles de este dinosaurio son un objeto de colección muy preciado. Debido a que el cráneo y los cuernos de esta bestia eran tan grandes, tan distintivos y resistieron muy bien la erosión natural, pero también porque se ha encontrado una gran cantidad de especímenes en el oeste de Canadá y América, los coleccionistas y los museos tienden a profundizar en el terreno para enriquecer sus colecciones. Curiosamente, en 2008, un adinerado fanático de los dinosaurios adquirió un espécimen de Triceratops (Triceratops Cliff) por una modesta suma de $ 1 millón y lo donó al Museo de Ciencias de Boston.

Descripción

Triceratops vs humano

El Triceratops no era de ninguna manera una criatura pequeña. Tenía un cuerpo pesado y robusto para soportar el peso de su cabeza y, después de todo, su cola era bastante corta. Los paleontólogos estiman que la longitud total de su cuerpo se acercaba a los 9 metros y que los adultos más grandes pesaban entre 5,450 y 7,250 kilogramos (¡entre 12,000 y 16,000 libras aproximadamente)! Es una especie de rinoceronte realmente grande. Sus patas delanteras eran más cortas que las traseras lo que le impedía realizar movimientos rápidos; se movía lenta y torpemente y solo podía correr a una velocidad máxima de 16 km / h. Este dinosaurio tenía un cráneo gigantesco que podía alcanzar los 3 metros de largo en algunos individuos colocándolo en el panteón de las grandes cabezas de los animales terrestres. Además de los dos enormes cuernos que se colocaron directamente sobre sus ojos y el cuerno pequeño que adornaba su hocico, el Triceratops tenía numerosos picos pequeños llamados huesos epoccipitales que bordeaban los márgenes de su volante óseo en la parte posterior de su cráneo. Había entre 19 y 26 epoccipitales en el cuello.

Pico de pájaro

Pico y diente de Triceratops horridus
Chaoborus - Wikimedia commons

Un hecho mucho menos conocido del Triceratops es que la parte delantera de su boca se parecía mucho a los picos de los pájaros y podía cortar cientos de libras de vegetación rugosa (incluyendo cícadas, ginkgo y árboles de hoja perenne) todos los días. También tenía todo un arsenal de dientes especializados (hasta 800) incorporados en su mandíbula que se renovaban constantemente y facilitaban el corte. Sus dientes fueron reunidos en conjuntos llamados "baterías" y cada "batería" incluía entre 36 y 40 columnas distribuidas a cada lado de su mandíbula y de 3 a 5 dientes por columna. Cuando la primera batería se agotó debido a su constante masticación fue inmediatamente reemplazada por la batería adyacente y este proceso se repitió indefinidamente a lo largo de su existencia.

Bisel de color

Collar de triceratops
Ignacio García - Flickr

Además, gran parte de su cráneo estaba cubierto de hendiduras dejadas por vasos sanguíneos como los que suelen encontrarse debajo de los picos queratinosos de las aves. Esto nos lleva a pensar que toda la cabeza del Triceratops, a excepción de las mejillas y el área alrededor de las fosas nasales, estaba cubierta de queratina mientras aún estaba vivo. La queratina es muy colorida en las aves y por eso podemos pensar que el cráneo del Triceratops también era muy colorido. Una gorguera de color rosa pálido brillante podría tener muchos usos. Quizás se usó para señalar la disposición sexual o para advertir que un Tyrannosaurus hambriento acechaba cerca. Varios investigadores creen que los vasos sanguíneos que se encuentran en el collar del Triceratops y en su cara en realidad actuaron como un regulador térmico.

Utilidad de los cuernos

El Triceratops a menudo se representa usando sus grandes cuernos para protegerse y repeler los ataques de grandes terópodos carnívoros como el Tyrannosaurus. El descubrimiento de algunas patologías aparentes en ciertos lugares de su gorguera sugiere que este dinosaurio se involucró en peleas intraespecíficas, probablemente para mostrar su dominio antes de aparearse con hembras. Una teoría argumentada a menudo es que los cuernos servían principalmente para señalar a otros miembros del grupo la madurez relativa del individuo. Esta hipótesis está bien respaldada por el hecho de que la gorguera y los cuernos del Triceratops cambiaron drásticamente de forma y apariencia a lo largo de su desarrollo, lo que hizo posible diferenciar a los juveniles de los animales más maduros.

Comida

Es casi seguro que el estilo de vida del Triceratops se asemejaría al de los pesados ​​herbívoros actuales como el rinoceronte. Sus filas de dientes apretados fuertemente utilizados para moler sugieren que se alimentaba principalmente de plantas ásperas: cícadas, helechos, coníferas, palmeras, así como algunas plantas con flores que aparecieron en el Cretácico Superior. Pasó materia vegetal con su pico largo, afilado y poderoso con cuernos. Su mandíbula estaba hecha principalmente para cortar y tajar. Músculos muy poderosos volvieron a unir la mandíbula inferior al cuello. Se utilizaron para amplificar los movimientos de la mandíbula.

¿Dónde y cuándo vivió el Triceratops?

Los paleontólogos creen que el Triceratops vivió hasta finales del Cretácico con su principal depredador, el T rex. La evidencia sugiere que este dinosaurio vivía en el mismo lugar que el Tyrannosaurus, en el oeste de América del Norte en lo que una vez fue la isla continental de Laramidia, ya que todos los fósiles se han encontrado en los Estados Unidos y los Estados Unidos. canadiense occidental. Habría desaparecido permanentemente del mapa durante la extinción masiva del Cretácico-Terciario (Cretácico-Paleoceno). Tras el impacto del meteorito, el Triceratops y sus compañeros herbívoros quedaron condenados debido a la desaparición de la vegetación a la que estaban tan acostumbrados y las grandes nubes de polvo que se formaron alrededor del globo bloqueando así los rayos del sol. .

Antepasados

Chaoyangsaurus
Chaoyangsaurus

Cuando los dinosaurios ceratopsianos llegaron a América del Norte, durante el período Cretácico tardío, habían evolucionado al tamaño de ganado. Sus ancestros lejanos, sin embargo, eran pequeños herbívoros, ocasionalmente bípedos, que vagaban por partes de Asia Central y Oriental. Uno de los primeros ceratopsianos conocidos, el Chaoyangsaurus, se origina en el período Jurásico tardío y pesaba solo 30 libras. Este último tenía solo los volantes y cuernos más rudimentarios que uno pueda imaginar. Lo más probable es que los primeros dinosaurios de esta familia fueran incluso más pequeños.

Interacción social

Este dinosaurio fue sin duda uno de los herbívoros más comunes de esta época. Sin embargo, esto no significa que se reuniera en manadas. La mayoría de los hallazgos de fósiles de Triceratops son generalmente de un solo individuo; el único lecho de huesos encontrado hasta ahora fue un grupo de tres juveniles. La naturaleza social exacta de esta bestia sigue siendo un misterio.

Clasificación

El Triceratops es un género de Ceratopsidae (Ceratopsidae), una familia de grandes dinosaurios con cuernos marginocefálicos que vivieron principalmente en América del Norte e incluyendo en particular al Styracosaurus.

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