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Therizinosaurus

El dinosaurio Therizinosaurus cheloniformis

Con sus imponentes garras de 3 pies de largo, vientre redondo, cuello flexible y alargado y plumaje llamativo, el Therizinosaurus (que significa "lagarto segador" en griego) se encuentra entre los dinosaurios más extraños que existen. Este gigante bípedo de 33 pies de largo y 5 toneladas, solo unas pocas toneladas más pequeño que su Tyrannosaurus Rex contemporáneo, vivió en el desierto de Gobi durante el período Cretácico tardío. En consecuencia, Therizinosaurus compartió su territorio con docenas de otros dinosaurios, incluidos dinosaurios como Avimimus y Velociraptor, así como algunos tiranosaurios asiáticos y titanosaurios gigantes como Nemegtosaurus. En ese momento, el desierto de Gobi no estaba reseco como lo está ahora y podría albergar una considerable población de reptiles.

Antes de la Segunda Guerra Mundial, las áreas de Mongolia eran accesibles para casi cualquier nación con los fondos y la voluntad de visitar. Después de que la Guerra Fría comenzó a estar en pleno apogeo, en 1948, una expedición conjunta ruso-mongol excavó el espécimen holotipo de Therizinosaurus de la famosa Formación Nemegt en el desierto de Gobi.

Una tortuga marina gigante

Posiblemente debido al creciente aislamiento de los científicos rusos de los países occidentales, el paleontólogo a cargo de la expedición de 1948, Yevgeny Maleev, identificó por primera vez al Therizinosaurus como una tortuga marina gigante de 15 pies de largo equipada garras enormes. Maleev incluso llegó a erigir una nueva familia, los Therizinosauridae, para dar cabida a lo que entonces creía que era una sola rama de las tortugas marinas de Mongolia. Como suele ocurrir con los hallazgos de fósiles de una época tan lejana, puede resultar muy difícil reconstruir el pasado y comprender los huesos sin tener un contexto adicional. Al hacerlo, tomó más de 20 años para que Therizinosaurus finalmente fuera etiquetado como una especie de dinosaurio terópodo en 1970. Fue solo después de que los restos de parientes cercanos como Segnosaurus y Erlikosaurus fueron desenterrados en otras partes de Asia que este dinosaurio fue identificado como un segnosaurid, una extraña familia de terópodos con brazos largos y barriga. redondo y una preferencia por la vegetación más que por el púlpito.

Garras de 3 pies de largo, el sello distintivo de Therizinosaurus

Garra de Therizinosaurus
Garra de Therizinosaurus

La característica más llamativa del Therizinosaurus son sus garras afiladas y curvas que parecen poder destripar fácilmente a un raptor hambriento y posiblemente incluso a un Tiranosaurio de buen tamaño. Las garras de Therizinosaurus no solo son las más largas de cualquier dinosaurio jamás identificado, sino que también son las más largas de cualquier animal en la historia de la vida en la Tierra. Incluso superan a los de su cercano compañero Deinocheirus, o "mano terrible".

Para los legos y sedientos de sangre, tal arsenal solo puede significar una cosa: el hábito de cazar y matar a otros dinosaurios de la manera más aterradora y macabra imaginable. Para un paleontólogo, sin embargo, tales garras tienen una connotación más que se refiere a una forma de vida herbívora. El Therizinosaurus claramente usó sus garras como los humanos usan un rastrillo para recoger hojas y helechos que luego metió vorazmente en su pequeña boca. Estas garras también podrían tener un efecto disuasorio visual sobre depredadores cercanos como el tiranosaurio Alioramus.

Therizinosaurus posiblemente tenía plumas

A diferencia de otros dinosaurios mongoles como el Velociraptor, no hay evidencia fósil directa que sugiera que Therizinosaurus estaba cubierto de plumas; Se cree que, dado su estilo de vida y su lugar en el árbol filogenético de los terópodos, este dinosaurio probablemente tuvo plumas en ciertas etapas de su vida. Hoy en día, el Therizinosaurus está tan representado por los paleoartistas por tener un gran plumaje como por tener una clásica piel de reptil.

Therizinosaurus es la especie epónima de therizinosaurus

Esqueleto fósil de Therizinosaurus
Esqueleto fósil de Therizinosaurus

De manera algo desconcertante, el Therizinosaurus eclipsó al Segnosaurus para convertirse en la especie epónima del clado de dinosaurios de este género. Lo que se conocía hace décadas como segnosaurios ahora se conoce como terizinosaurio. Durante mucho tiempo, se creyó que los terizinosaurios estaban restringidos a las partes orientales de Asia desde el período Cretácico tardío hasta que se descubrieron parientes cercanos Nothronychus y Falcarius en América del Norte. Incluso hoy, esta familia de dinosaurios solo tiene alrededor de 2 docenas de géneros diferentes.

Para demostrar lo difícil que puede ser clasificar animales que tienen 70 millones de años, el dinosaurio que más se parece al Therizinosaurus no era técnicamente ni siquiera un terizinosaurio, sino un ornitomimido. El Deinocheirus de Asia Central también tenía enormes garras aterradoras y estaba en la misma categoría de peso que el Therizinosaurus. ¡Una batalla en las llanuras de Mongolia entre estos dos dinosaurios sería sin duda una vista inolvidable!

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