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Stegosaurus

Características del Stegosaurus armatus para niños

El Stegosaurus es un gran dinosaurio herbívoro que ocupa un lugar importante en el imaginario popular por su morfología icónica en el reino animal: su lomo está cubierto por dos hileras de placas óseas triangulares montadas verticalmente a cada lado de su espina dorsal y está terminada por una pequeña cola adornada con cuatro púas llamada thagomizer. La anécdota del origen de esta extraña palabra es bastante interesante; proviene de un famoso cómic de "Far Side" de 1982. Muestra a un grupo de hombres de las cavernas reunidos alrededor de una foto de la cola de un Stegosaurus. Uno de ellos señala los picos de la cola y exclama: "¡Ahora este lado se llama thagomizer!". La palabra "thagomizer" fue acuñada por el creador de Far Side, Gary Larson, pero ha seguido siendo muy popular entre los paleontólogos desde entonces. También se debe mencionar que la figura de Stegosaurus es la que se ve más "genial" en la esquina de un escritorio.

Dado que inicialmente se creyó que las placas descansaban sobre el cuerpo del animal como escamas de cocodrilo, se le dio el nombre de “reptil acorazado” o “reptil techado” en referencia a esta característica que recuerda a los techos. de tejas. Después de descubrir un espécimen cuya apariencia se conservó en el barro, se encontró en cambio que las placas apuntaban hacia arriba. A partir de entonces, Stegosaurus comenzó a ser retratado con la apariencia de que la gente lo conoce hoy.

Cerebro muy pequeño

Este dinosaurio vivió en el medio oeste americano al mismo tiempo que los grandes depredadores carnívoros como Allosaurus y Ceratosaurus y los saurópodos titánicos como Diplodocus y Brachiosaurus. El cerebro de Stegosaurus es famoso por ser pequeño en relación con el resto de su cuerpo. Uno se pregunta cómo un dinosaurio de cuatro toneladas podría sobrevivir y prosperar con un maní en la cabeza. La cantidad de materia gris utilizable tenía que ser muy limitada. Afortunadamente para el Stegosaurus, solo tenía que ser un poco más inteligente que las plantas que se tragaba y poseer solo reflejos rudimentarios para evitar los ataques de los depredadores. Entonces, aunque es uno de los dinosaurios más tontos, su inteligencia fue suficiente para prosperar en los estados salvajes del Jurásico Superior de América del Norte.

Un segundo cerebro en el ano

Curiosamente, los naturalistas de la época tuvieron grandes dificultades para aceptar la idea de que un animal tan enorme pudiera tener un cerebro tan pequeño. Llegaron a plantear la hipótesis de que el Stegosaurus debe tener algo de materia gris adicional ubicada en otra parte de su cuerpo. En particular, se especuló que tenía un segundo cerebro en la región de la cadera: en el ano. Sin embargo, la evidencia fósil nunca se materializó y esta teoría se ha desvanecido gradualmente en el olvido con los años que han pasado. Cuando lo piensas hoy con el conocimiento contemporáneo, nos parece completamente absurdo. Sin embargo, en ese momento era una idea perfectamente plausible. La lección que se puede aprender de esta divertida historia es que la inteligencia no siempre garantiza el éxito.

Uno de los primeros dinosaurios en tener mejillas.

Un dato muy poco conocido sobre este dinosaurio y que es uno de los primeros en desarrollar mejillas. Este rasgo anatómico que se notó al extrapolar la forma y disposición de estos dientes le dio la capacidad de masticar y predigerir su comida antes de tragar como lo hacen los humanos. Por lo tanto, podría consumir más materia vegetal que otros dinosaurios que no tuvieran mejillas. Y como muchos otros herbívoros de la era Mesozoica, Stegosaurus tragó voluntariamente pequeñas rocas llamadas gastrolitos que ayudaron a triturar la materia vegetal rugosa que ayudó en gran medida al proceso de digestión. El término científico que se utiliza generalmente para describir este tipo de conducta alimentaria es litofagia. Dado su enorme tamaño y metabolismo de sangre fría, este animal sin duda tuvo que comer cientos de libras de cícadas y helechos cada día para poder sobrevivir.

¿Para qué se usaron las placas de hueso de su espalda?

Si fuera solo por las dos filas de placas triangulares puntiagudas dispuestas alternativamente en cada borde de su columna vertebral, este dinosaurio sería indistinguible de otros herbívoros de segundo rango como el Iguanodon. Es esta peculiaridad la que hace que este animal sea tan especial y la razón por la que es tan conocido. Pasó mucho tiempo antes de que se descubriera la verdadera posición de estas placas, e incluso hoy se desconoce su función exacta. Lo que sabemos con certeza es que estas estructuras eran versiones gigantes de los osteodermos que se encuentran en los cocodrilos modernos y que estos no se adhieren a la columna vertebral del animal, sino más bien en su piel gruesa que los hizo más flexibles y les dio una mayor amplitud de movimiento. Entonces, ¿para qué podrían usarse?

Característica de la selección sexual

Al igual que las crestas de los pterosaurios y los colmillos de los mamuts, se cree que las placas eran principalmente una característica de la selección sexual. Los machos con placas puntiagudas más grandes eran más atractivos para las hembras durante la temporada de apareamiento.

Regulador termico

Otra teoría que se presenta a menudo es que permitieron que Stegosaurus regulara su temperatura corporal. Si este dinosaurio era realmente de sangre fría, como se presume que era la mayoría de los herbívoros mesozoicos, posiblemente utilizó estas protuberancias óseas para absorber la luz solar durante el día y disipar el calor corporal durante la noche. . El hecho de que los estudios hayan demostrado que las capas externas tienen vasos sanguíneos apoya esta tesis.

Efecto disuasorio visual sobre los depredadores

Dado que vivía al mismo tiempo y en el mismo lugar que el temido carnívoro Allosaurus, Stegosaurus tenía que proteger constantemente su trasero para no caer presa de este depredador. Las placas podían hacer que pareciera más grande cuando se veía desde una distancia, lo que era un impedimento para quienes consideraban alimentarse de él. Esto probablemente fue más cierto para los recién nacidos y los jóvenes que para los adultos, ya que tenían defensas menos elaboradas.

Rol defensivo activo

Pero además de hacerlo poco atractivo para los depredadores, las placas podrían tener un papel defensivo activo. Dado que eran relativamente móviles, no se descarta que en un combate mortal pudieran girar en dirección al atacante y lesionarlo en la mandíbula o el cuello. Esta hipótesis, sin embargo, solo es defendida por los paleontólogos más marginales.

Herramienta de comunicación

La última teoría plausible es que las placas podrían "enrojecerse" para advertir a otros miembros de una manada de peligro inminente o de una fuente de alimento cercana. Al igual que la creencia de que sirvieron como un regulador térmico, este punto de vista está bien respaldado por el alto grado de vascularización en las capas externas de estas protusiones.

Una combinación de estas características

Dado que la evolución tiende a adaptar características anatómicas específicas a múltiples funciones, es muy probable que todas estas suposiciones o una combinación de ellas sean ciertas.

Fósiles

Fósil de Stegosaurus

El Stegosaurus es otro dinosaurio clásico descubierto en el oeste de Estados Unidos durante las "Guerras fósiles" de finales del siglo XIX. El primer fósil, el holotipo, fue nombrado en 1877 por el famoso paleontólogo Othniel C. Marsh, quien inicialmente creyó que se trataba de una gigantesca tortuga prehistórica. También creía que las placas estaban planas sobre la espalda de la bestia. Pero cuando los fósiles comenzaron a emerger, Marsh se dio cuenta de su error y asignó los restos de Stegosaurus a un dinosaurio del Jurásico Superior.

Descripción vaga

La descripción original de Stegosaurus se refería a un dinosaurio de tierra baja con un cerebro pequeño, placas triangulares que le servían de armadura y puntas afiladas que sobresalían de su cola. Esta descripción fue tan vaga que llevó a los investigadores a crear casi una docena de especies de Stegosaurus para acomodar los hallazgos fósiles. Esta larga lista incluye: Stegosaurus armatus, Stegosaurus ungulatus, Stegosaurus stenops, Stegosaurus duplex… etc. El primer espécimen es el Stegosaurus armatus, que medía casi 30 pies de largo y tenía 17 placas triangulares pequeñas y cuatro picas en la cola. Esta es la especie con la que la mayoría de la gente está familiarizada. Con el tiempo, algunas de sus clasificaciones resultaron ser géneros completamente separados de dinosaurios o Estegosaurios en diferentes etapas de la vida.

Las reconstrucciones iniciales de este animal fueron difíciles y las primeras ilustraciones no guardan ningún parecido con la imagen que tenemos ahora de Stegosaurus.

Allosaurus vs Stegosaurus

Allosaurus vs Stegosaurus

Allosaurus y Stegosaurus eran rivales perennes en las llanuras y bosques del Jurásico Tardío de América del Norte. Son el equivalente de Tyrannosaurus y Triceratops en la Era Cretácica. Allosaurus era el depredador ápice de esta época y era temido por toda la fauna herbívora. Pero el Stegosaurus estaba defensivamente bien adaptado a este entorno hostil: su centro de gravedad era bajo y podía balancear su cola como un arma mortal. Se han encontrado signos de graves heridas infligidas por armas puntiagudas en las vértebras de especímenes de Allosaurus. Algunas de estas heridas ni siquiera tuvieron tiempo de curarse, lo que indica que fueron fatales para el terópodo. También se han encontrado mordeduras características de la boca de Allosaurus en el cuello de ciertos fósiles de Stegosaurus. La lucha por la supervivencia fue feroz en sus ecosistemas salvajes como lo demuestran los huesos hoy.

Clasificación

El Stegosaurus es un primo cercano del Ankylosaurus que fue construido literalmente como un tanque y que floreció decenas de millones de años más tarde durante el Período Cretácico. Estas dos familias de dinosaurios se clasifican en el grupo de los tiróforos.

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