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Quetzalcoatlus

Quetzalcoatlus northropi : el dinosaurio volador mas grande

El Quetzalcoatlus northropi dominó los cielos de América del Norte al final de la era de los dinosaurios y se elevó por encima de criaturas famosas como el Tyrannosaurus y el Triceratops. Muy poco conocido, este enorme pterosaurio es posiblemente el animal volador más grande que existe. Tan alto como una jirafa, el tamaño de este reptil volador es absolutamente extraordinario.

Nombrado en honor al dios azteca Quetzalcoatl (serpiente emplumada), el Quetzalcoatlus es el miembro más famoso de la familia Azhdarchidae, una familia de grandes pterosaurios que vivió durante la Era Cretácica, durante casi 80 millones de años. Estos reptiles voladores eran todos muy grandes y tenían un cráneo largo y puntiagudo; algunos también tenían una cresta corta en la parte posterior del cráneo. Sus cuellos y piernas eran muy alargados, mientras que sus torsos y alas eran bastante cortos en relación con sus cuerpos. Se sabe que estos animales son depredadores, aunque sus métodos de caza han sido desconocidos durante mucho tiempo. Entre estos gigantes de más de 12 metros de envergadura también encontramos el Hatzegopteryx que posiblemente era incluso más grande que el Quetzalcoatlus northropi.

¿No puedes volar?

Aunque Quetzalcoatlus era un pterosaurio, eso no significa que pudiera volar. Varias aves modernas como el pingüino y el avestruz son exclusivamente terrestres. Algunos paleontólogos incluso insisten en que este pterosaurio estaba mejor adaptado a la vida en la tierra y que cazaba sobre sus dos patas traseras como los grandes dinosaurios terópodos. Sin embargo, el hecho de que mantuviera un espacio tan grande en las alas indica que solo iba a pasar una pequeña fracción de su tiempo en el suelo.

Suponiendo que efectivamente pudiera volar, uno se pregunta cómo hizo un reptil que pesaba casi 300 libras para emprender el vuelo. Si pudiera batir fácilmente sus alas, podría haberse dado un impulso de carrera antes de saltar por el aire con fuertes músculos en sus piernas y finalmente volar. Este estilo de lanzamiento, sin embargo, tenía que ser apoyado por un increíble metabolismo de sangre caliente.

Pero si, por el contrario, era más un planeador como piensan muchos especialistas, entonces necesariamente debe lanzarse al aire desde acantilados escarpados. Esto habría convertido al Quetzalcoatlus en un animal de sangre fría, que está muy bien defendido por el hecho de que los pterosaurios de la era mesozoica no tienen plumas. Por lo tanto, este último tuvo que planear una gran distancia y ocasionalmente girar sus grandes alas para virar contra la corriente de aire predominante.

Carroñero terrestre

Durante un tiempo, los pterosaurios similares a Quetzalcoatlus fueron retratados como buitres gigantes que hurgaban en los cadáveres de los dinosaurios. A diferencia de otros pterosaurios grandes como el Pteranodon, se han encontrado fósiles de Quetzalcoatlus tierra adentro, lo que sugiere una dieta de carroñeros. Su pico largo y estrecho también hizo que pareciera que este pterosaurio rozaba aguas poco profundas y arponeaba peces, así como pequeños reptiles marinos. Ahora parece más plausible que el Quetzalcoatlus se alimentara de una variedad de animales terrestres, incluidos pequeños dinosaurios. Un animal tan grande como este podría cazar fácilmente en tierra firme y tragarse pequeñas presas con su enorme mandíbula desdentada. De hecho, los hábitos alimenticios de Quetzalcoatlus northropi se parecían a los de las cigüeñas actuales. Ubicado entre grandes dinosaurios carnívoros como el Tyrannosaurus y pequeños dromeosauridos como el Velociraptor, ocupaba un nicho intermedio en la cadena alimentaria.

Efectivo

Quetzalcoatlus fósil
Quetzalcoatlus northropi

Dos especies de este género de pterosaurios habitaban áreas de Texas, como lo demuestran los hallazgos fósiles en la formación Javelina. El más grande de los dos, Quetzalcoatlus northropi, era comparable en altura a una jirafa: 16 pies de altura. Su envergadura excedía los 30 pies (3 veces la de un cóndor andino) y podía medir 18 pies de largo con un peso de entre 250 y 300 libras. Estudios recientes sugieren que en realidad podría pesar hasta un cuarto de tonelada. Se estima que este pterosaurio prefirió flotar en altitudes entre 10,000 y 15,000 pies a velocidades tan rápidas como 130 km / h.

La especie más pequeña, Quetzalcoatlus sp, es más conocida ya que los fósiles son más completos. Aunque a veces paga el precio de los documentales de televisión, este tipo de reptil volador es poco conocido principalmente porque los fósiles de Q. northropi son escasos e incompletos. Debemos extrapolar de parientes cercanos mejor entendidos. Por ejemplo, el cráneo de la especie más grande aún se desconoce y el más pequeño se utiliza para la reconstrucción. El resultado suele ser la combinación de varias especies.

Desaparición del Quetzalcoatlus

El Quetzalcoatlus se extinguió junto con sus compañeros pterosaurios a finales del Cretácico, sucumbiendo a las mismas presiones ambientales que los dinosaurios y reptiles marinos. Como puede confirmar cualquier Tyrannosaurus o Triceratops, las grandes dimensiones no son una póliza de seguro contra la extinción.

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