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Dinosaurios voladores: pterosaurios Pterodactylus y Pteranodon

"Pterodactyl" es un término genérico utilizado por la gente para referirse a dos pterosaurios famosos de la era Mesozoica: Pteranodon y Pterodactylus. Sin embargo, irónicamente, estos dos dinosaurios voladores no estaban realmente relacionados y ambos eran lo suficientemente interesantes como para ganarse sus propios nombres.

No se sabe cuándo la palabra pterodáctilo se convirtió en sinónimo de pterosaurios en general, y más específicamente de Pteranodon y Pterodactylus, pero este término generalmente es despreciado por los paleontólogos que prefieren usar el nombre real de la especie de pterosaurio (hay más de ellos cien). En este artículo, Pterodactyl será sinónimo de Pterodactylus.

¿Quién es un pterosaurio?

En primer lugar, los pterosaurios no eran dinosaurios, sino una familia de reptiles voladores grandes que incluyen al Pterodactyl y al Pteranodon. Hay más de 150 especies de lagartijas voladoras clasificadas como pterosaurios. De hecho, hay tantos que hay exposiciones enteras dedicadas a ellos. Algunos eran lo suficientemente pequeños como para caber en la palma de la mano, mientras que otros tenían alas de 30 pies. Algunos tenían cuellos largos y picos prominentes, mientras que otros tenían cabezas robustas y colas largas. Los pterosaurios aparecieron durante el Triásico superior y vagaron por los cielos hasta el final del Cretácico, durante más de 150 millones de años (hace 228 a 66 millones de años). Las aves modernas no descienden de los pterosaurios; más bien, los antepasados ​​de las aves eran pequeños dinosaurios terrestres emplumados como el Velociraptor.

La cresta del pterosaurio

Una de las características de los pterosaurios es la cresta que adornaba sus cráneos. Aunque inicialmente se pensó que no los tenían, ahora se sabe que las crestas estaban muy extendidas en varias especies de pterosaurios y que podían tomar muchas formas. Por ejemplo, algunos pterosaurios tenían grandes crestas óseas mientras que otros estaban hechos completamente de carne. Las crestas de estos dinosaurios voladores podrían incluso parecerse a la vela de un barco; hecho de una lámina de membrana que une dos huesos grandes en la cabeza.

Dieta variada

Los pterosaurios eran principalmente carnívoros, pero algunas especies también eran frugívoras e insectívoras. La dieta de estos reptiles dependía en gran medida del lugar donde vivían. Los pterosaurios terrestres se alimentaban de cadáveres, dinosaurios bebés, lagartijas, huevos, insectos y una variedad de otros animales. Los que vivían cerca del agua preferían el pescado, el calamar, el cangrejo y otros mariscos. Los experimentos de modelado han demostrado que los pterosaurios acuáticos tienden a sumergirse rápidamente hacia la comida antes de elevarse bruscamente en el aire para evitar este ahogamiento. Estas criaturas no pasaron mucho tiempo en la superficie del agua.

Primer descubrimiento de fósiles

El pterodáctilo es el primer pterosaurio descubierto. Identificado en 1784 por el científico italiano Cosimo Collini, se creyó por primera vez que era una especie de criatura marina que usaba sus alas como remos. En 1801, un naturalista francés llamado George Cuvier propuso que estas criaturas pudieran volar. Unos años más tarde, tras descubrir un fósil esquelético en la región de Baviera en Alemania, acuñó la palabra “Ptero-dactyl”. Esta palabra se usó hasta que los científicos se dieron cuenta de que había diferentes tipos de dinosaurios voladores. Sin embargo, el “pterodáctilo” sigue siendo muy popular.

Pterodactylus antiquus

Fósil de Pterodactylus antiquus

Pterodactylus antiquus, o simplemente Pterodactyl, es una especie de pterosaurio que vivió durante el período Jurásico (hace unos 150 millones de años) en Europa y África. “Pterodáctilo” combina las palabras griegas “ala” (ptero) y “dedo” (dactilo). A diferencia del Pteranodon bastante grande, este dinosaurio volador era de tamaño relativamente modesto con alas que alcanzaban los 3,5 pies (1,06 metros) cuando era adulto. Además, solo pesaba 10 o 20 libras como máximo.

Fósiles en Baviera

Los fósiles de pterodáctilos son comunes en el estado de Baviera, Alemania. Durante el Jurásico, esta zona era un pantano húmedo al borde de un mar antiguo, los organismos que caían o morían en los pantanos quedaban enterrados en el barro blando. Este barro se endureció lentamente hasta convertirse en piedra caliza y transformó los cuerpos de los organismos en fósiles.

Descripción

El pterodáctilo voló usando sus alas para formar una membrana dura que se extendía desde su cuerpo hasta su dedo anular extendido. El cuarto dedo de este dinosaurio volador sobresalía más allá del coxis del animal. Estas alas medían aproximadamente 1 metro (3 pies). El pterodáctilo tenía un pico largo que estaba relleno con unos 90 dientes. Usaba sus dientes para cazar peces, su principal fuente de alimento. También se alimentaba de insectos en ocasiones. El pterodáctilo era de apariencia totalmente reptil y carecía de plumas.

El pterodáctilo no era un dinosaurio

Contrariamente a la creencia popular, el pterodáctilo no es un dinosaurio. En general, se considera que los dinosaurios caminan erguidos, ya sea sobre dos o cuatro patas. El pterodáctilo pasó gran parte de su vida volando y el resto del tiempo se contoneaba sobre sus patas traseras y alas puntiagudas. A menudo se lo describe como volando bajo cerca de la costa y sacando peces pequeños del agua como una gaviota moderna.

Progenitor de Kryptodrakon

Hasta hace poco, se creía que los pterodáctilos solo vivían cerca del mar, ya que todos los fósiles se encontraron en sedimentos oceánicos. El descubrimiento de una nueva especie tierra adentro (en una llanura de inundación boscosa), el progenitor Kryptodrakon, indica que algunos de estos antiguos dinosaurios voladores vivieron y evolucionaron lejos de los ambientes marinos. El Kryptodrakon fue desenterrado en la Formación Shishiugou en China y es el pterodáctilo más antiguo conocido.

Pteranodon

Fósil de Pteranodon

El Pteranodon es el emblema de los pterosaurios y es la imagen que nos viene a la mente cuando pensamos en ellos. Este gran dinosaurio volador vivió en América del Norte durante el Cretácico Tardío y tenía una envergadura de más de 20 pies (3 veces más que la del águila coronada). Doce veces más pesado que un halcón de cola roja, este pterosaurio se encuentra entre los reptiles voladores más grandes conocidos junto con el Quetzalcoatlus y podría crecer hasta 6 pies de altura. Como el Pterodáctilo, el Pteranodon no tenía plumas y su apariencia era estrictamente reptil.

La larga cresta de Pteranodon

Aparte de su tamaño, la característica más distintiva del Pteranodon es su cresta larga de un pie de largo que apunta hacia atrás. La función de esto sigue siendo misteriosa, pero los paleontólogos especulan que sirvió como timón de vuelo o que fue una característica de la selección sexual (los machos de Pteranodon que tenían la cresta más ancha y elaborada eran más atractivos para las hembras. ). Algunos incluso argumentan que podría actuar como regulador térmico. Otra posibilidad es que esta larga cresta le permitiera contrarrestar el peso de su pico que era aún más largo. Pero la teoría más prometedora y probable es que la cresta sirvió como estabilizador durante el planeo. También se cree que la cresta de este pterosaurio era un dimorfismo sexual: la de los machos era mucho más grande que la de las hembras.

Un gran carnívoro

El Pteranodon era carnívoro y se alimentaba de peces, moluscos, cangrejos, insectos y cadáveres de dinosaurios y otros animales. Como el Quetzalcoatlus, su pico era completamente desdentado y se parecía mucho al de los pelícanos. La mayoría de los investigadores creen que este pterosaurio era principalmente un planeador, aunque batía sus alas de vez en cuando. Tuvo que lanzarse desde acantilados o lugares similares de gran altitud. También existe la posibilidad de que el Pteranodon rara vez volara y pasara gran parte de su tiempo cazando en el suelo como rapaces y tiranosaurios.

Descubrimiento de fósiles

Este dinosaurio volador fue descubierto por el legendario paleontólogo Othniel Charles Marsh en 1870 y es el primer pterosaurio encontrado fuera de Europa. Marsh lo describió y oficialmente le dio su nombre en 1876: "Pteranodon" significa "ala desdentada".

Estrella del cine y la televisión

A pesar de la extraña apariencia del Pteranodon, este pterosaurio es mucho más popular que el Pterodactyl por su inclusión en películas y documentales de televisión sobre dinosaurios.

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