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Plesiosaurus

Serpiente marina: plesiosaurios y pliosaurios

Los plesiosaurios y pliosaurios se distinguen de todos los demás reptiles que habitan el planeta en la era Mesozoica: todos coinciden en que el Tiranosaurio desapareció por completo hace mucho tiempo mientras que una pequeña minoría de la gente cree firmemente que algunas especies de serpientes marinas han sobrevivido hasta hoy. Sin embargo, este grupo de fanáticos no incluye biólogos y paleontólogos prominentes, y son en gran parte indignantes.

Reptiles acuáticos

Plesiosaurio Elasmosaurus
Plesiosaurio Elasmosaurus

Los plesiosaurios eran grandes reptiles acuáticos, reconocibles por sus largos cuellos y cuatro aletas, que remaban los océanos, lagos, ríos y pantanos del Jurásico y Cretácico. Para aumentar la confusión, el término plesiosaurio también abarca a los pliosaurios (“lagarto del Plioceno”, vivieron decenas de millones de años antes) que tenían un cuerpo más hidrodinámico, una cabeza más grande y un cuello más corto. Incluso los plesiosaurios más grandes (como Elasmosaurus que medía 40 pies de largo) eran bestias relativamente suaves, mientras que los pliosaurios más grandes (como Liopleurodon) eran tan formidables como el gran tiburón blanco.

Evolución de plesiosaurios y pliosaurios

Aunque estas serpientes marinas habían adoptado una forma de vida acuática, no obstante seguían siendo lagartos que tenían que salir a la superficie del agua con frecuencia para respirar. Esto implica que los antepasados ​​de estos reptiles acuáticos eran casi con certeza arcosaurios terrestres del período Triásico Inferior. Algunos expertos creen que los primeros ancestros marinos de los plesiosaurios fueron los notosaurios, representados por Nothosaurus del Triásico Inferior.

Como la evolución ha previsto para muchas otras especies animales, los plesiosaurios y pliosaurios del Jurásico Superior y Cretácico tendían a ser mucho más grandes que sus primos del Jurásico Inferior. Uno de los primeros plesiosaurios conocidos, Thalassiodracon, medía solo 6 pies de largo; era un enano comparado con los plesiosaurios del Cretácico Superior como Mauisaurus, que medía 55 pies de largo. Del mismo modo, el pliosaurio Rhomaleosaurus del Jurásico Inferior tenía un tamaño diminuto de solo 20 pies en relación con su homólogo del Jurásico Superior Liopleurodon, que alcanzó una longitud de 40 pies de largo y pesaba alrededor de 25 toneladas. Sin embargo, no todos los pliosaurios eran tan masivos como Liopleurodon: por ejemplo, Dolichorhynchops era un gnomo de 17 pies del Cretácico Superior que comía calamares blandos en lugar de peces prehistóricos resistentes.

Comportamiento de plesiosaurios y pliosaurios

Estas serpientes marinas diferían no solo físicamente sino también en su comportamiento. Durante mucho tiempo, los paleontólogos han estado desconcertados por la longitud extrema del cuello de algunos plesiosaurios, especulando que estos reptiles mantienen la cabeza muy por encima del agua (como las cigüeñas) y que se zambullen en estos últimos solo para lanzar peces. Sin embargo, resulta que las cabezas y cuellos de los plesiosaurios no eran ni lo suficientemente fuertes ni lo suficientemente flexibles para ser utilizados de esta manera, aunque podría decirse que habría sido un impresionante dispositivo de pesca submarina.

A pesar de tener cuerpos lisos, los plesiosaurios estaban lejos de ser los reptiles acuáticos más rápidos de la era Mesozoica (en una carrera contra el tiempo, la mayoría de los plesiosaurios habrían sido derrotados por la mayoría de los ictiosaurios, estos primer "pez lagarto" que desarrolló una mejor forma hidrodinámica). Lo que finalmente causó la extinción de los plesiosaurios del Cretácico Superior fue la evolución de peces más rápidos y mejor adaptados y la aparición de reptiles acuáticos más ágiles y viciosos como los mosasaurios.

En general, los pliosaurios de los períodos Jurásico tardío y Cretácico eran más grandes, más fuertes y más desagradables que sus parientes de cuello largo. Algunos géneros como Kronosaurus y Cryptoclidus crecieron a tamaños comparables a las ballenas grises modernas, pero estaban equipados con muchos dientes afilados en lugar de barbas de plancton. Si bien la mayoría de los plesiosaurios subsistía a base de peces, los pliosaurios (como los tiburones prehistóricos) se tragaban casi todo lo que se aventuraba cerca de ellos, desde peces hasta calamares e incluso otros reptiles acuáticos.

Fósiles de plesiosaurio y pliosaurio

Fósil de plesiosaurio
Fósil de plesiosaurio

Una de las cosas extrañas de estas serpientes marinas se relaciona con el hecho de que la distribución de los océanos en la superficie de la Tierra hace 100 millones de años era radicalmente diferente de lo que es hoy. Esta es la razón por la que se descubren continuamente nuevos fósiles de reptiles acuáticos en lugares tan inusuales como el oeste y el medio oeste de Estados Unidos: una gran proporción de estas áreas estuvo alguna vez cubierta por el mar interior occidental.

A diferencia de los de los dinosaurios terrestres, los fósiles de plesiosaurio y pliosaurio se encuentran a menudo en una sola pieza articulada (lo que posiblemente se deba a las cualidades protectoras del limo en el fondo del océano). Estos restos han desconcertado a los naturalistas desde el siglo XVIII: un fósil de plesiosaurio de cuello largo en particular hizo que un paleontólogo desconocido bromeara con sarcasmo diciendo que parecía una serpiente que se deslizaba a través del caparazón de una tortuga.

Otro fósil de plesiosaurio se encuentra entre las colecciones de polvo más famosas de la historia de la paleontología. En 1868, el famoso investigador de fósiles Edward Drinker Cope reensambló un esqueleto de Elasmosaurus con la cabeza colocada en el extremo equivocado (esta fue la primera vez que los paleontólogos se encontraron con un reptil acuático de este tipo). Este error fue captado por su gran rival Othniel C. Marsh desatando lo que ahora se conoce como “La Guerra Fósil”.

¿Todavía existen serpientes marinas como plesiosaurios y pliosaurios?

Incluso antes de que se encontrara un celacanto vivo, una especie de pez prehistórico que se cree que se extinguió durante decenas de millones de años, frente a las costas de África en 1938, informaron personas conocidas como criptozoólogos. la inverosímil hipótesis de que las serpientes marinas como los plesiosaurios y los pliosaurios no se extinguieron junto con los dinosaurios hace 65 ma. Si bien hubiera sido muy difícil para un dinosaurio terrestre sobreviviente esconderse, el océano es extremadamente grande y profundo, lo que proporciona una multitud de hábitats para una colonia de plesiosaurios.

El primer plesiosaurio que me viene a la mente es el mítico monstruo del lago Ness, Nessie, cuyas fotografías se parecen a Elasmosaurus. Sin embargo, existen dos problemas con la teoría de que el monstruo del lago Ness es en realidad un plesiosaurio: el primero es que estos reptiles acuáticos necesitan subir a la superficie para respirar, lo que sin duda llamaría la atención. El segundo, un poco más esotérico, es que los cuellos de los plesiosaurios simplemente no eran lo suficientemente fuertes como para permitirles adoptar la majestuosa pose del monstruo del lago Ness.

Por supuesto, como dicen, la ausencia de prueba no es prueba de ausencia. Grandes áreas del océano permanecen inexploradas, y es plausible (aunque poco probable) que un plesiosaurio vivo alguna vez sea atrapado en redes de pesca. Sin embargo, no espere que sea en Escocia, al borde de un lago famoso.

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