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Parasaurolophus

Parasaurolophus walkeri - el dinosaurio con cresta en la cabeza

El Parasaurolophus walkeri es un dinosaurio con pico de pato del período Cretácico superior que se encuentra entre los más reconocibles de la era Mesozoica debido a su distintiva cresta larga que se curva hacia atrás. Como otros hadrosaurios de este período, el Parasaurolophus era un herbívoro absolutamente masivo, entre los animales terrestres más grandes, con un tamaño de hasta 30 pies de largo y un peso de alrededor de 4 toneladas. Parasaurolophus recibió su nombre de su compatriota contemporáneo Saurolophus, otro hadrosaurio con el que estaba más o menos relacionado. Estos dos dinosaurios posiblemente descienden de Prosaurolophus, un hadrosaurio que vivió millones de años antes y cuya cresta estaba mucho menos desarrollada. Pero en general, los hadrosaurios del período Cretácico superior evolucionaron a partir de herbívoros ornitópodos de los períodos Jurásico superior y Cretácico inferior, como el famoso Iguanodon.

Como la gran mayoría de los dinosaurios con pico de pato, Parasaurolophus usó su pico fuerte y estrecho para cortar la vegetación áspera en árboles y arbustos; luego aplastó a cada carnicero con cientos de pequeños dientes encajados en su mandíbula. A medida que los dientes frontales se desgastaron, aparecieron otros nuevos para reemplazarlos; un proceso que se repitió indefinidamente a lo largo de la vida de este animal.

Fósil incompleto

A menudo, el caso en el mundo de la paleontología, el espécimen holotipo de Parasaurolophus, Parasaurolophus walkeri, es un fósil incompleto descubierto en la provincia de Alberta en Canadá, en un lugar que ahora corresponde al Dinosaur Provincial Park, en 1922 por Levi Sternberg. . Este fósil sigue siendo hoy el más completo que se ha encontrado de Parasaurolophus. Otras especies de este hadrosaurio también han sido desenterradas en diferentes lugares, por ejemplo P. tubicen que se encontró en Nuevo México y que era un poco más grande que walkeri y lucía una cresta más larga. También está P. cyrtocristatus que se descubrió en el suroeste de los Estados Unidos y que era el más pequeño de los Parasaurolophus, con un peso de alrededor de una tonelada.

Cresta larga que se curva hacia atrás

Parasaurolophus hadrosaur fósil
Esqueleto fósil de Parasaurolophus cyrtocristatus

Como se mencionó anteriormente, la característica distintiva del Parasaurolophus que lo hace tan fácilmente reconocible es su cresta larga y curvada hacia atrás que surgió de la parte superior de su cráneo y cuya superficie hueca y vacía conectaba con las nasales y la parte posterior de su cabeza. garganta. Esta cresta podría desempeñar muchas funciones y existen varias teorías para explicar su utilidad.

Herramienta de comunicación

Más recientemente, un equipo de paleontólogos computarizó la cresta de Parasaurolophus a partir de varios especímenes fósiles y virtualmente hizo circular aire a través de ella. La simulación produjo un sonido profundo y resonante: prueba de que la cresta de este dinosaurio le permitía al menos comunicarse con los demás miembros de la manada, por ejemplo para señalar peligro o disponibilidad sexual.

Varias hipótesis sobre la utilidad de la cresta

Cuando se descubrieron los primeros restos de Parasaurolophus, se especuló mucho sobre el papel de su extraña decoración craneal. Algunos paleontólogos creían que este hadrosaurio pasaba la mayor parte del tiempo bajo el agua y usaba su cresta vacía como tubo para respirar. Otros, en cambio, han sugerido que la cresta se usó como un arma en el combate entre especies o que incluso estaba tachonada de terminaciones nerviosas especializadas que podrían destrozar fácilmente la vegetación cercana. Sin embargo, estas dos hipótesis no se sostuvieron por mucho tiempo, ya que no tienen base científica.

Regulador termico

La evolución rara vez produce una estructura anatómica por una sola razón, y es muy probable que, además de permitirle comunicarse con sus semejantes, la cresta de Parasaurolophus también desempeñara el papel de regulador térmico. La gran superficie de este hueso podría permitir que este hadrosaurio de sangre fría (al menos eso es lo que suponemos) absorber el calor ambiental durante el día y disiparlo lentamente durante la noche, lo que le permite mantener una temperatura corporal homeotérmica casi constante. A diferencia de los dinosaurios emplumados, es poco probable que el Parasaurolophus tenga un metabolismo de sangre caliente.

Característica de selección sexual y herramienta de reconocimiento

Además, la cresta de este hadrosaurio cumplía una tercera función: como las astas de los ciervos modernos, tenía una forma ligeramente diferente en cada individuo para permitir que los miembros de una manada se reconocieran entre sí a buenas distancias. Además, es plausible creer que los machos tenían crestas más grandes que las hembras y que estas eran una característica de la selección sexual durante la temporada de apareamiento: los machos con crestas más grandes eran más atractivos.

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