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Megalosaurus

Megalosaurus bucklandii - El gran lagarto

Megalosaurus es uno de los dinosaurios más interesantes ya que se conoce desde hace mucho tiempo y por lo tanto es la base de nuestro conocimiento de estos animales. Su historia se remonta a 1676; en Oxfordshire, Inglaterra, se descubrió la parte inferior de un fémur de Megalosaurus. Asignado por primera vez con el nombre de Scrotum humanum en un libro naturalista publicado en 1763 debido a su apariencia testicular, el espécimen se perdió posteriormente, pero luego pudo identificarse como perteneciente a un Megalosaurus gracias a las ilustraciones. .

Scrotum humanum
Scrotum humanum

Dado que Megalosaurus fue descubierto en un momento en que el conocimiento de los dinosaurios era casi inexistente, pasó mucho tiempo antes de que los paleontólogos se dieran cuenta de lo que estaban tratando. Al principio se piensa que es un enorme lagarto de cuatro patas de casi 50 pies de largo, una especie de iguana de proporciones desproporcionadas. El naturalista Sir Richard Owen propuso en 1842 que el Megalosaurus debería tener una longitud más modesta de 25 pies. Ahora se sabe con el conocimiento actual que Megalosaurus era un carnívoro bípedo, un terópodo que medía alrededor de 20 pies de largo y pesaba 1 tonelada. Megalosaurus era un enano en comparación con los terópodos mesozoicos posteriores, como el Tyrannosaurus, que tenía solo la mitad de longitud y solo un octavo de peso.

Dinosauria

El nombre Megalosaurus, "Large Lizard", fue otorgado oficialmente en 1824 por el naturalista británico William Buckland sobre la base de numerosos restos fósiles descubiertos en partes de Inglaterra décadas antes. El término "Dinosauria" no fue acuñado hasta 18 años después (en 1842) por Richard Owen para dar cabida a tres reptiles prehistóricos que entonces se consideraban meros lagartos de gran tamaño: Megalosaurus, Iguanodon e Hylaeosaurus. Owen los vio más como animales activos y dinámicos, lo que lo llevó a inventar una nueva palabra para categorizarlos.

Una exposición en el Crystal Palace

Crystal Palace - Megalosaurus
Crystal Palace - Megalosaurus

A principios de la década de 1850 en Londres, el Crystal Palace fue sede de las principales ferias y exposiciones culturales e industriales del mundo. Los eventos fueron organizados por el Príncipe Alberto y asistieron muchas personas influyentes y famosas. Así, en 1854, después de que el Palacio se trasladara a otra parte de Londres, ahora era posible admirar los primeros modelos de dinosaurios a tamaño natural como Megalosaurus e Iguanodon. Estas primeras reconstrucciones fueron toscas por decir lo mínimo y de ninguna manera reflejaban la realidad; Megalosaurus fue retratado como un cuadrúpedo con forma de oso con la joroba de un camello sobre sus hombros. Estamos muy lejos de la silueta clásica de la familia de terópodos a la que pertenece.

Un renacido del Jurásico Medio

Lo que hace que Megalosaurus sea particularmente interesante son los tiempos en los que vivió. La mayoría de los dinosaurios conocidos hasta la fecha provienen casi exclusivamente de los períodos Jurásico superior y Cretácico inferior y superior, con la posible excepción del Dilophosaurus y algunos otros especímenes raros. Megalosaurus, por otro lado, vivió hace unos 165 millones de años durante el Jurásico Medio, una era muy pobre en términos de hallazgos de fósiles.

Taxón de basura

Durante casi un siglo después de su identificación inicial, cualquier dinosaurio que incluso se pareciera vagamente al Megalosaurus fue asignado automáticamente como una subespecie del mismo. Por lo tanto, a principios del siglo XX, los paleontólogos se encontraron con una variedad confusa de especies de Megalosaurus que solo dificultaban la comprensión de la evolución de los terópodos.

Un dinosaurio mal entendido

Incluso hoy en día y a pesar de todos los fósiles descubiertos y del conocimiento moderno que tenemos, el Megalosaurus sigue siendo un dinosaurio poco conocido por los expertos. Por esta razón, los paleontólogos a menudo prefieren hablar de parientes cercanos como Torvosaurus (uno de los pocos dinosaurios encontrados en Portugal) en lugar del propio Megalosaurus.

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