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Compsognathus

El dinosaurio Compsognathus longipes

Con una longitud de dos pies y un peso de alrededor de cinco libras, el Compsognathus ha sido considerado durante mucho tiempo el dinosaurio más pequeño de todos los tiempos; ese honor ahora es para el Microraptor, un pequeño pájaro dinosaurio de tres o cuatro libras descubierto recientemente. - y también es uno de los terópodos más antiguos conocidos en el anal de la paleontología.

Compsognathus también ha sido fundamental en los estudios sobre el origen de las aves. Debido a que se encontró en los mismos depósitos que el Archaeopteryx y era aproximadamente del mismo tamaño, podemos hacer una comparación entre dos especies primitivas diferentes. En el siglo XIX, las similitudes entre los dos fósiles a menudo sirvieron para resaltar la conexión entre dinosaurios y aves. Al igual que Sinosauropteryx, Compsognathus puede haber tenido estructuras pequeñas, fibrosas y parecidas a plumas en el cuerpo, pero los especímenes conocidos no han podido verificar esta hipótesis.

Especímenes fósiles

Solo hay dos esqueletos de Compsognathus. El primero, encontrado en 1859 y fechado en el Jurásico tardío, procedía de piedra caliza litográfica de los lechos de Solnhofen en el sur de Alemania. Estaba cerca del Archaeopteryx y tenía piernas perfectamente conservadas. Un lagarto, su última comida, fue encontrado al mismo tiempo. Dependiendo de cómo se elija clasificar el Archaeopteryx, Compsognathus es el único dinosaurio verdadero que se desenterra de estos sedimentos, que en su mayoría están poblados por pterosaurios y peces prehistóricos.

El segundo esqueleto fue descubierto cerca de Canjuers en Francia. Compsognathus puede haber tenido manos de dos dedos. Si bien el espécimen francés tenía tres huesos metacarpianos (huesos de la mano), no es seguro que todos tuvieran falanges (los huesos de los dedos) adheridos. Algunos creen que este ágil depredador solo tenía dos dedos, a diferencia de otros terópodos. Sin embargo, al no estar las manos intactas, es posible que las falanges del tercer dedo no fueran encontradas o identificadas, ya que la mano del espécimen francés está demasiado mal conservada para apoyar esta tesis. Lo cierto es que el Sinosauropteryx, su pariente más cercano, tenía una mano con tres dedos.

Cerca de los primeros dinosaurios

Compsognathus es uno de los terópodos más antiguos que se conocen en la actualidad. Un abismo de unos 80 millones de años lo separa de los primeros dinosaurios verdaderos como Eoraptor y Herrerasaurus que evolucionaron a partir de arcosaurios bípedos en la segunda mitad del Triásico en América del Sur. El abismo en la línea de tiempo parece enorme, pero Compsognathus tenía una anatomía muy similar a la de sus primeros dinosaurios, incluyendo baja estatura y piernas largas y delgadas.

A pesar de esto, los paleontólogos tienen grandes dificultades para ubicar a Compsognathus en el linaje de la evolución de los terópodos. Actualmente, los investigadores creen que este dinosaurio estaba cerca de otros dos dinosaurios europeos de tamaño similar, Juravenator y Scipionyx.

Un depredador ágil

Compsognathus era un pequeño depredador muy ligero que dependía en gran medida de su velocidad y agilidad para atrapar a su presa, que luego agarraba con sus hábiles dedos. Este dinosaurio también tenía una cola larga que le permitía mantener el equilibrio durante las persecuciones a alta velocidad; la cola sirve como contrapeso para la parte delantera de su cuerpo.

Dado que Compsognathus era un dinosaurio de tamaño extremadamente pequeño, es razonable suponer que no se alimentaba de otros terópodos, sino que prefería cazar lagartijas pequeñas, como lo demuestra el contenido del estómago del espécimen. descubierto en Solnhofen. También es posible que ocasionalmente se alimentara de peces o pequeños cadáveres de pterosaurios.

No hay evidencia que demuestre esto, pero uno puede imaginarse fácilmente una manada de Compsognathus viajando por las llanuras de Europa Occidental y cazando en manadas para derribar dinosaurios más grandes. Esta es la imagen que se nos presentó en la película Jurassic Park y este tipo de comportamiento social no es una adaptación inusual para una criatura tan débil y vulnerable.

Una especie

Aunque famoso, Compsognathus se ha identificado a partir de fósiles muy limitados, solo dos especímenes. Hasta la fecha, solo hay una especie de Compsognathus, C. longipes. Anteriormente había una segunda especie que desde entonces se descartó, C. corallestris.

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