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Carcharodontosaurus

Carcharodontosaurus saharicus - El lagarto de dientes afilados

El Carcharodontosaurus es un enorme dinosaurio terópodo carnívoro que vivió aproximadamente al mismo tiempo y en las mismas regiones del norte de África que el popular Spinosaurus y el cocodrilo prehistórico gigante Sarcosuchus, el SuperCroc de 10 toneladas. Su nombre, que significa "lagarto de dientes afilados" evoca inmediatamente el del mayor depredador del océano: Carcharodon Carcharias, el gran tiburón blanco. Recibió ese nombre por sus dientes triangulares largos y afilados, similares a los que se encuentran en la mandíbula del Terror de los mares.

A menudo considerado como el T-Rex africano por muchos entusiastas de los dinosaurios, Carcharodontosaurus es menos conocido que el famoso depredador forestal Laramidia y su primo relacionado de Argentina, el terópodo de 10 toneladas Giganotosaurus. Sobre todo porque se puede deducir de la evidencia fósil disponible, los gigantescos dinosaurios carcharodontosáuridos de África y América (como Carcharodontosaurus, Acrocanthosaurus y Giganotosaurus) eran todos descendientes lejanos del terópodo común Allosaurus, el depredador de ápice del Jurásico Superior de América del Norte y Europa Occidental. Los precursores evolutivos del propio Allosaurus son más misteriosos y se pueden rastrear decenas de millones de años antes, cuando los primeros dinosaurios verdaderos comenzaron a distinguirse claramente de los arcosaurios en partes de América del Sur durante el Triásico medio.

Fósil holotipo destruido por bombardeo en Múnich

El Carcharodontosaurus no solo comparte los oasis tropicales de Marruecos con el Spinosaurus, sino que tiene otras cosas en común con el carnívoro más grande de todos los tiempos: ambos fueron descubiertos por el paleontólogo alemán Ernst Stromer von Reichenbach y sus especímenes de holotipos fueron destruidos en una incursión aliada en la ciudad alemana de Munich. Desde entonces, los paleontólogos se han tenido que conformar con réplicas en yeso de los huesos originales y un cráneo casi completo también descubierto en Marruecos en 1995 por el trotamundos y paleontólogo estadounidense Paul Sereno.

Dado que la evidencia fósil es tan escasa, Carcharodontosaurus es uno de esos dinosaurios cuya longitud y peso son particularmente difíciles de estimar. Hace varias décadas, los paleontólogos creían que este terópodo era tan grande o incluso más grande que el Tyrannosaurus Rex, que medía 40 pies de la cabeza a la cola y pesaba alrededor de 10 toneladas. Hoy en día, se estima más modestamente que el Carcharodontosaurus medía alrededor de 30 pies de alto y pesaba 5 toneladas, unas pocas toneladas más liviano que los especímenes de Tyrannosaurus más grandes.

Originalmente clasificado como una especie de Megalosaurus

Durante gran parte del siglo XIX y principios del XX, todos los grandes dinosaurios carnívoros que no poseían ninguna característica distintiva se clasificaron automáticamente como especies de Megalosaurus, el primer terópodo identificado. Este fue también el caso de Carcharodontosaurus al que los investigadores de fósiles que descubrieron un diente en 1924 en Argelia atribuyeron el nombre de M. saharicus. Unos años más tarde, Ernst Stromer von Reichenbach renombró a este dinosaurio C. saharicus después de descubrir los huesos del espécimen holotipo.

Hay una segunda especie de Carcharodontosaurus, C. iguidensis, erigida por Paul Sereno en 2007. C. iguidensis es casi idéntica a C. saharicus excepto por la forma de la jaula cervical y la mandíbula superior.

El Cretácico Medio, la edad de oro de los grandes carnívoros

Los dinosaurios carnívoros más grandes de la era Mesozoica vivieron en África y América del Sur durante el período Cretácico Medio. Esto significa que el tamaño y la masa de los terópodos alcanzaron su punto máximo unos buenos 40 millones de años antes de la extinción Cretácico-Terciario. Carcharodontosaurus estaba estrechamente relacionado con uno de los depredadores más masivos de esta época, el Giganotosaurus. Podría decirse que tenían un antepasado común que vivió en una época en la que América del Sur y África todavía formaban parte de la misma masa terrestre. Cuando estos se separaron, podrían desarrollarse diferentes linajes. Los tiranosaurios como el T-Rex son los únicos que continúan la tradición del gigantismo hasta el final de la era mesozoica.

Carcharodontosaurus, un dinosaurio poco inteligente

Cráneo de Carcharodontosaurus con Paul Sereno
Cráneo de Carcharodontosaurus con Paul Sereno

Como todos sus compatriotas carnívoros del Cretácico Medio, Carcharodontosaurus fue bendecido con poca inteligencia debido al tamaño de su cerebro, que era pequeño en relación con el resto de su cuerpo. El cerebro del Carcharodontosaurus era aproximadamente del mismo tamaño que el del Allosaurus, un antepasado que vivió decenas de millones de años antes. El cráneo descubierto por Paul Sereno en la década de 1990 tenía dos metros de largo, tan grande como el de un tiranosaurio, pero la cavidad cerebral era mucho más pequeña, lo que indica que estos dinosaurios terópodos se han vuelto más inteligentes con el tiempo.

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