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Archaeopteryx

Archaeopteryx lithographica : una forma de transición entre dinosaurios y aves

Archaeopteryx lithographica es un animal del período Jurásico tardío que se parecía mucho a otros dinosaurios emplumados de la era Mesozoica. Era un pequeño pájaro dinosaurio bípedo con dientes afilados que se alimentaba de insectos y lagartijas. Es la forma de transición más famosa en la historia de los fósiles entre dinosaurios y aves y ha despertado un gran interés entre varias generaciones de paleontólogos que continúan estudiando sus muchos especímenes fósiles muy bien conservados para poder deducir sus características. principal: su apariencia, su estilo de vida y su metabolismo.

A medio camino entre un pájaro y un dinosaurio

Archaeopteryx ha adquirido a lo largo de los años la reputación de ser el primer ave verdadera a pesar de tener una variedad de rasgos que son exclusivos de los reptiles y que, por lo tanto, arrojan una sombra de duda sobre su vínculo ancestral con las aves que viven en la actualidad. . Como los dinosaurios terópodos de la época, Archaeopteryx tenía una cola larga y huesuda; una característica que no se encuentra en aves prehistóricas o modernas. Además, los dientes de esta criatura eran afilados y se parecían mucho a los de otros pequeños dinosaurios carnívoros. Estudios recientes también han demostrado que las plumas y alas (con 3 garras que sobresalen del centro) de Archaeopteryx probablemente no le permiten batir activamente sus alas para volar; en cambio, tuvo que llevar un estilo de vida arbóreo y flotar distancias cortas para moverse de árbol en árbol o incluso de rama en rama, ocasionalmente haciendo pequeños golpes para impulsarse o mantenerse en curso. Esta última característica, sin embargo, no marca realmente una diferencia en la clasificación de este pájaro dinosaurio, ya que muchas aves modernas no pueden volar: los avestruces, los pingüinos y las gallinas tampoco pueden tomar el aire.

Características de las aves

Reconstrucción de Archaeopteryx
Archaeopteryx - Reconstrucción del Museo de Historia Natural de Londres

Asimismo, Archaeopteryx tenía atributos que lo hacían parecer un pájaro. Por ejemplo, su cuerpo estaba completamente cubierto de plumas, cuya estructura era muy similar (si no idéntica) a las aves modernas. Los individuos adultos de este dino-pájaro eran aproximadamente del mismo tamaño que la paloma bien alimentada de hoy, 1 o 2 libras como máximo, mucho más pequeños que el tamaño promedio de los dinosaurios carnívoros. Como las aves contemporáneas, pero posiblemente el resultado de la evolución convergente, la cabeza y el pico del Archaeopteryx eran largos, estrechos y afilados. Sin embargo, a diferencia de las aves, los dinosaurios recién nacidos tardaron 3 años en madurar; este lapso de tiempo representa una eternidad en el reino aviar. Esto implica que el metabolismo de este animal no era el "clásico" de sangre caliente, lo cual es bastante curioso, ya que los dinosaurios carnívoros ciertamente lo eran y también las aves modernas.

Dino-pájaro

Por todas estas razones para mencionar, es tan correcto clasificar a Archaeopteryx como un dinosaurio como lo es guardarlo con las aves. Es un debate muy delicado y la gran mayoría de la gente prefiere decir que era un pájaro dinosaurio, una forma de transición entre los dos.

Los primeros descubrimientos de Archaeopteryx

Pluma fosilizada de Archaeopteryx
Pluma fósil descubierta en 1861

La verdadera historia de Archaeopteryx comienza en 1861 cuando el paleontólogo alemán Christian Erick Hermann von Meyer descubrió en los depósitos de piedra caliza de Solnhofen, una ciudad en el sur de Alemania en la región de Baviera, una sola pluma fosilizada. Poco después del descubrimiento inicial de von Meyer, comenzaron a emerger fósiles mucho más completos de formaciones que datan del Jurásico Superior de Solnhofen.

Una nueva especie

Entonces, en 1861, un investigador de fósiles anónimo desenterró un espécimen casi 100% completo de Archaeopteryx. Luego lo cambió por tratamiento médico en un médico local que luego vendió los huesos al Museo de Historia Natural de Londres por la ordenada suma de 700 libras (una cantidad asombrosa de dinero a mediados del siglo XIX). ). Dos años más tarde, el naturalista más famoso de la época, Richard Owen, nombró a la nueva especie de dinosaurio Archaeopteryx lithographica y asoció la pluma de von Meyer con este género.

El tercer espécimen sufrió un destino similar: un granjero alemán desenterró huesos a mediados de la década de 1870 y los vendió a un posadero para que pudiera comprar una vaca. El fósil luego cambió de propietario varias veces antes de ser comprado por un museo alemán por 20.000 marcos de oro, una suma aún más colosal de lo que el médico había recibido inicialmente.

Charles Darwin y la teoría de la selección natural

Charles Darwin
Darth Vader Charles Darwin

Es muy interesante notar que los hechos que marcaron el inicio de la historia de este dino-pájaro ocurrieron muy poco después que el padre de la teoría de la evolución, Charles Darwin, publicado en 1859 en su manuscrito "El origen de las especies" su teoría de la selección natural. El descubrimiento de un animal de transición entre dinosaurios y aves ayudó en gran medida a acelerar la aceptación de su teoría de la evolución. Hoy en día, la teoría de la evolución de Charles Darwin es ampliamente aceptada como válida, excepto por unos pocos fanáticos creacionistas y fundamentalistas que continúan rechazando la idea de las "formas de transición". Para citar al propio autor de El origen de las especies:

"Se sabe, con la autoridad del profesor Owen, que un pájaro vivió durante la formación de los depósitos de 'Upper Greensand'; y que más recientemente un extraño pájaro, Archaeopteryx, con una larga cola de lagarto, que llevaba un par de pluma en cada articulación y con las alas provistas de dos garras libres, se ha descubierto en los estratos oolíticos de Solnhofen. Ningún otro descubrimiento reciente muestra tan claramente cuánto se sabe tan poco sobre los antiguos habitantes de la Tierra ".

El origen de las especies

Un espécimen muy viejo

Otro hecho notorio es que los primeros restos verdaderos de Archaeopteryx datan de 1855, pero el espécimen fragmentario era tan incompleto que no era identificable. Von Meyer lo clasificó como un Pterodactylus (uno de los primeros pterosaurios, o reptiles voladores, en ser identificado) en 1877. Con un conocimiento más actual, el paleontólogo estadounidense John Ostrom notó en 1970 que de hecho era de un Archaeopteryx.

Los descubrimientos fósiles recientes

Espécimen de Thermopolis - Archaeopteryx Fossil
El espécimen de Thermopolis

Durante el siglo XX, muchos otros fósiles exquisitamente conservados pertenecientes a Archaeopteryx fueron desenterrados y clasificados con el conocimiento moderno de la vida jurásica.

Espécimen de Eichstatt y Solnhofen

Existe el espécimen de Eichstatt descubierto en 1951 que puede ser una nueva especie de Archaeopteryx o pertenecer a un nuevo género, Jurapteryx. También está el espécimen de Solnhofen descubierto a principios de la década de 1970 que también podría ser un nuevo género, el Wellnhoferia.

Espécimen de Thermopolis

El fósil más notable, sin embargo, es el espécimen de Thermopolis. Descubierto en 2005, es el esqueleto de Archaeopteryx más completo encontrado hasta la fecha y es una pieza clave de evidencia en el debate continuo sobre si Archaeopteryx fue en realidad el primer pájaro o el más cercano a los dinosaurios en el espectro de la evolución.

Espécimen de Maxberg

El último fósil es el espécimen de Maxberg, cuyo misterioso destino arroja luz sobre la sórdida conexión entre el comercio y la caza de fósiles. Descubierto en 1956 en Alemania y adquirido por un coleccionista privado llamado Eduard Opitsch, el espécimen fue posteriormente robado de la propiedad del coleccionista después de su muerte y nunca se volvió a ver.

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