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Allosaurus

Allosaurus fragilis - La quintaesencia de los terópodos del jurásicos

Allosaurus fue uno de los primeros dinosaurios en aparecer en la pantalla grande durante su cameo en el largometraje mudo "El mundo perdido", producido en 1925. Esta adaptación cinematográfica de la novela del mismo nombre de Sir. Arthur Conan Doyle también contó con el pterosaurio Pteranodon y el saurópodo Apatosaurus. Aunque convincente en su papel de villano, el estrellato de Allosaurus en Hollywood duró poco, ya que unos años más tarde fue reemplazado en el éxito de taquilla King Kong por una criatura aún más aterradora, el T-Rex.

El mundo perdido y King Kong

Allosaurus vs Tiranosaurio

Estas criaturas son gigantes terópodos carnívoros feroces y formidables que han ocupado la cima del nicho ecológico en sus respectivos tiempos. Allosaurus dominó los paisajes del medio oeste estadounidense durante el Jurásico tardío cuando el Tyrannosaurus aterrorizó los bosques de Laramidia en Dakota del Sur en la era del Cretácico tardío. Aunque estos depredadores del ápice son similares en muchos aspectos: eran grandes terópodos bípedos con manos pequeñas, así como piernas y torso fuertes, existen, sin embargo, varias diferencias anatómicas entre los dos. El T-Rex era solo unos metros más alto que Allosaurus (unos 5 metros en especímenes más grandes) pero era mucho más pesado. Mientras que el Allosaurus pesaba solo 2-3 toneladas, el Tyrannosaurus podría alcanzar fácilmente un peso de más de 10 toneladas. Esta figura más ligera le dio a este dinosaurio una mayor movilidad y velocidad de movimiento. Otra diferencia notable entre estos dos monstruos es que Allosaurus tenía brazos más largos; estas manos también eran más grandes y tenían tres dedos en lugar de dos.

La mandíbula del tiranosaurio es bien conocida por ser extremadamente poderosa, pudiendo literalmente aplastar y aplastar huesos con una fuerza de compresión comparable al peso de un elefante. El de Allosaurus, en comparación, es sorprendentemente bajo. Estimaciones basadas en modelos científicos han demostrado que la fuerza de mordida de estos últimos es menor que la de leones, caimanes y leopardos. Por tanto, los métodos de caza empleados por los animales deben diferir ligeramente.

El T-Rex gana todos los concursos de popularidad porque es tan conocido por sus papeles cinematográficos recientes que es prácticamente imposible que otros dinosaurios compitan. Es tan popular que la mayoría de la gente conoce su nombre científico tanto como sus abreviaturas. Sin embargo, esto no quita nada de Allosaurus, que es muy apreciado por los amantes de los dinosaurios y disfruta de una celebridad comparable a la del Dilophosaurus.

Allosaurus tenía dos pequeños cuernos frente a sus ojos

Cráneo de Allosaurus

Podemos distinguir fácilmente al Allosaurus de otros grandes terópodos carnívoros ya que este carnosaurus tenía dos pequeños cuernos frente a los ojos que eran extensiones de los huesos lagrimales del cráneo y que recuerdan extrañamente a las dobles crestas de los Dilophosaurs. Su cabeza estaba desproporcionada con el resto de su cuerpo y su cuello era corto y fuerte. También tenía pequeñas rayas que se extendían desde la parte superior de los huesos nasales hasta los cuernos.

Dientes de Allosaurus

Diente de Allosaurus

Como muchos otros dinosaurios depredadores de la era mesozoica, los dientes de Allosaurus crecieron y cayeron rápidamente y tuvieron que ser reemplazados constantemente. Cada colmillo medía entre 3 y 4 pulgadas de largo (mucho más corto que el tiranosaurio cuyos dientes eran del tamaño de un plátano grande). Curiosamente, la boca de este dinosaurio tenía la misma cantidad de dientes que los humanos (32), distribuidos uniformemente entre la mandíbula superior e inferior. Debido a que los fósiles de Allosaurus son muy comunes, cualquiera que esté dispuesto a desembolsar unos cientos de dólares puede comprar un diente auténtico. ¿A quién no le encantaría presumir de tener un diente de dinosaurio?

Origen del nombre

Vertebra Allosaurus

El nombre Allosaurus significa "lagarto diferente". Se le dio este nombre porque sus vértebras no se parecen a ninguna otra especie de dinosaurio que conocíamos en ese momento. Estos tienen una forma cóncava en cada lado creando pequeñas cavidades que los hacen parecer un reloj de arena. Esta característica hizo que los huesos fueran más ligeros pero también más débiles y quebradizos. Estos pequeños espacios vacíos también se encuentran en las aves modernas y se cree que se utilizan para contener pequeños sacos de aire para respirar.

Comida

Sabemos más allá de toda duda que este dinosaurio era un cazador carnívoro. Su presa de elección fueron los grandes dinosaurios herbívoros como los saurópodos (Brachiosaurus, Diplodocus), ornitópodos y posiblemente Stegosaurus. Los paleontólogos han desenterrado una fuerte evidencia que muestra que, como mínimo, Allosaurus participó en un vigoroso combate con Stegosaurus. Se encontraron heridas punzantes (el mismo tipo de heridas infligidas por armas puntiagudas) en las vértebras de un espécimen cuyas dimensiones y formas coinciden perfectamente con la punta de la cola (thagomizer) de Stegosaurus. Además, también se han encontrado marcas de mordeduras de Allosaurus en los huesos cervicales de Stegosaurus.

Allosaurus posiblemente cazado en manadas

Durante mucho tiempo se ha especulado que la única forma en que este dinosaurio podría vencer a los saurópodos gigantes de 50 toneladas era cazando en manadas. Sin embargo, no hay evidencia científica que apoye esta teoría. Es más probable que esté agachado en la maleza esperando que pase un herbívoro despreocupado. Al igual que un león que acecha sigilosamente a su víctima a través de la sabana, Allosaurus esperó el momento oportuno antes de salir de su escondite y dirigirse a su comida. Es casi seguro que tuvo que aprovecharse de los rezagados en las grandes manadas nómadas de herbívoros: los jóvenes, los ancianos, los heridos y los enfermos. Es inconcebible que un animal que pesa solo tres toneladas pueda atacar directamente a uno sano que pesa varias decenas de toneladas.

Allosaurus usó su mandíbula como un hacha

Dado que la presión ejercida por su mandíbula era relativamente baja (350 libras por pulgada cuadrada) en comparación con otros depredadores, Allosaurus tenía que tener otra forma de matar a su presa. Su boca podría abrirse mucho y expandirse. Este hecho, junto con los fuertes músculos de su cuello, ha llevado a algunos a especular que posiblemente estaba usando su boca como un hacha. Saltó sobre su víctima, agarrándolo con manos y garras más desarrolladas y apuñalando al desafortunado en la tráquea con la mandíbula superior en un movimiento vertical hacia arriba y hacia abajo como un helicóptero. Su presa, en un severo estado de shock, se desmayó y murió poco después al acabar su sangre. Este es un método de matanza muy eficaz y probablemente una de las razones por las que Allosaurus era un cazador tan experimentado. El elemento sorpresa también fue fundamental para el éxito del ataque al atacar a animales más grandes.

El elemento sorpresa según la BBC

De vez en cuando carroñero

En las raras ocasiones en las que no podía alimentarse mientras cazaba, era un carroñero. Se comió la poca proteína disponible en los cadáveres que encontró en su camino. Si bien eso probablemente no fue suficiente para calmar el hambre, fue una fuente de energía suficiente hasta que la caza dio sus frutos.

Hechos divertidos

Aún persiste el debate sobre si Allosaurus es de hecho el mismo dinosaurio que Saurophaganax, que es otro terópodo de dos toneladas que vivió en América del Norte durante el Jurásico tardío. Dado que las semejanzas físicas son sorprendentes y la evidencia fósil es escasa, solo se puede especular.

Otro dato interesante, ya que es uno de los primeros fósiles que hemos desenterrado, también es el instigador de la “Guerra de fósiles - Guerras de huesos” que se opuso a dos de los más grandes paleontólogos de la historia: Othniel C. Marsh y Edward Drinker Cope. En una ola de rivalidad, este último frecuentemente "diagnosticaba" nuevas especies basándose en cantidades exiguas de huesos que resultaron ser diferentes géneros de Allosaurus.

Además, como es habitual al descubrir una nueva especie de dinosaurio, el Allosaurus se ha encontrado en muchas tablas de clasificación. El paleontólogo estadounidense Joseph Leidy inicialmente le dio el nombre de Antrodemus y no fue hasta la década de 1970 que este dinosaurio comenzó a ser referido como Allosaurus.

Fósiles

Esqueleto fósil de Allosaurus

Allosaurus fue uno de los dinosaurios carnívoros más comunes de la Formación Morrison y, por lo tanto, abundan los fósiles y esta es la razón principal por la que hay tanta información sobre esta bestia. Hasta la fecha, los investigadores han desenterrado más de 100 restos de este dinosaurio. Se considera el epítome de los depredadores carnívoros jurásicos y es el representante fósil del estado de Utah. Se encuentra en comunidades en Colorado y Utah y principalmente en la Cantera de Dinosaurios Cleveland-Lloyd y el Monumento a los Dinosaurios.

Big Al

Fósil de Allosaurus - Big Al
Big Al

Los primeros restos datan de 1869, pero el fósil mejor conservado, apodado "Big Al", fue descubierto en la década de 1990 y se exhibe en la Universidad de Wyoming. Este espécimen mide casi 12 metros de altura y los científicos creen que aún era inmaduro cuando murió. “Big Al” no parece haber tenido la vida color de rosa ya que los análisis de su esqueleto revelaron numerosas fracturas e infecciones bacterianas que condenaron a este adolescente a una dolorosa muerte prematura.

Big Al 2

Fossile de Allosaurus - Big Al 2
Big Al 2

Cinco años después, los paleontólogos desenterraron en el mismo aproximadamente un segundo fósil aún mejor conservado que “Big Al”, “Big Al 2, the return”. También se sabe que este fósil ha sufrido múltiples heridas durante su corta existencia; vida depredadora muy difícil en la era jurásica.

El Museo de Historia Natural de Utah alberga la mayor colección de fósiles de alosaurios del mundo. Abarca todo el rango de edad, desde bebés que miden solo tres pies hasta los especímenes adultos más grandes que alcanzan los 35 pies de largo. La abundancia de huesos permite a los investigadores estudiar la evolución de la morfología del dinosaurio a lo largo del tiempo y con la vejez.

Efectivo

A lo largo de la historia de este dinosaurio, a menudo nombramos nuevas especies de terópodos solo para darnos cuenta después del hecho de que en realidad era un Allosaurus. Hasta la fecha, hay tres especies reconocidas oficialmente:

  • A. fragilis
  • A. europaeus
  • A. lucasi

Clasificación

La gente a menudo cree erróneamente que Allosaurus es un tiranosaurio porque se parece mucho al T-Rex. De hecho, este dinosaurio es un carnosaurio y es parte de la familia de los alosáuridos.

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